Välkommen till “Dalifornia”, en oas för Kinas vandrare och drömmare

By | February 4, 2024

För att hitta danscirkeln på bed and breakfastens innergård, kör norrut från den linnefabrik som förvandlats till hantverksmarknaden, mot den veganska cantina som uppmuntrar matgäster att “gå barfota i smutsen och bada i solen.” Om du ser den obemannade hantverksölsbaren där kunderna betalar på hederssystemet har du gått för långt.

Välkommen till den kinesiska bergsstaden Dali, även ibland känd som Dalifornien, en oas för missnöjda, vandrare eller helt enkelt nyfikna på Kina.

Stadens smeknamn är en hyllning till Kalifornien och de långsamt levande, trädkramande, solbadande stereotyperna som det framkallar. Det är också en vink till tillströmningen av teknikanställda som har strömmat till sedan uppkomsten av distansarbete under pandemin, för att koda mitt i en pittoresk miljö, inbäddad bland 10 000 fot snöklädda toppar på sydvästra Kinas kuster. av glittrande Erhai-sjön.

Området har länge varit ett nav för backpackers och artister, som lockades av sina billiga hyror och idylliska gamla stan, där gamla stadsportar och hus med vita muromgärdade gårdar markerar den etniska minoritetens historia.Bai, som har bott där i tusentals år. år.

Men nyligen har Dali fyllts av en annan skörd av vandrande själar: ungdomar från Kinas megastäder, som flyr den intensiva livsstilen som många av dem en gång strävade efter. Utmattade av de höga levnadskostnaderna, hård konkurrens, rekordstor ungdomsarbetslöshet och en allt mer kvävande politisk miljö, har de gjort Dali till Kinas ögonblicksdestination.

“Unga människor som inte kan passa in i mainstream kan bara leta efter en randstad”, säger Zhou Xiaoming, 28, som flyttade från Shanghai för tre år sedan.

Zhou, alltid frisinnad, hade arbetat i Shanghai som lärare på en alternativ skola. Men livet där var för dyrt för honom och han ville utforska ännu mer okonventionella undervisningsmetoder. Dalí hade många att prova: ett experimentellt dagis som lärde elever att gå, ett annat inriktat på hantverk och många hemundervisningsbarn. Zhou undervisar nu en student privat, i en by inbäddad bland tefält i utkanten av staden.

“Dali är en avlägsen plats, ganska tolerant och väldigt flytande, och har alla typer av människor. Och de flesta av dessa människor är konstiga”, sa Zhou.

Beroende på din synvinkel kan Dali, med en befolkning på 560 000, verka som ett paradis eller en travesti.

På en onsdag nyligen snurrade en kinesisk elddansare till ljudet av en didgeridoo, ett inhemskt australiensiskt instrument, på gården till en israelisk musikers hem. Några kilometer bort stod massor av ungdomar längs gatorna i gamla stan och sålde billig spådom, medan pulserande musik strömmade från närliggande barer. I en 24-timmarsbokhandel pratade en grupp läsare utspridda på kuddar på golvet om Shen Congwen, en framstående författare på 1900-talet.

Ett till synes oundvikligt modeord i Dali är helande. Läkande yoga, helande campingresor och till och med helande kaféer. En nyligen tisdag, på ett coworking space, lyssnade omkring två dussin personer på en presentation om att bekämpa ensamhet. På bed and breakfastens danscirkel uppmanades deltagarna att återupptäcka sitt inre barn.

Den terapeutiska atmosfären var särskilt tjock på Veggie Ark, ett vidsträckt komplex norr om Gamla stan som inrymmer vegancantina, yogastudior, gonglektioner och en färgningsverkstad. Så småningom skulle det också inkludera ett “självförsörjningslaboratorium” som Tang Guanhua, 34, byggde på gården: en träkupol, byggd för hand, som när den var färdig skulle drivas av solenergi och fungera som utställningsplats för hantverk tillverkade med lokala material.

Tang ville att labbet skulle uppmuntra besökare att prova mer hållbara livsstilar. När han var pionjär i Kina för mer än ett decennium sedan, tillverkade hemgjord vinäger och genererade sin egen elektricitet, ansåg många att han var konstig. Nu hade åtta personer betalat för att delta i byggandet av kupolen.

“Innan allt var bra fick alla jobba. Nu är det många saker som inte stämmer”, sa han under en vegansk gryta. “Folk funderar på vad de ska göra med sig själva.”

Några av nykomlingarna säger att de vill stanna för alltid; Andra medger att de bara är ute efter att prova en alternativ livsstil innan de återgår till stadsrutinen.

Ändå skulle även den mest cyniska observatören erkänna att staden känns påtagligt mer öppen och avslappnad än de flesta andra platser i Kina.

“Människor här kommer inte medvetet att försöka tilldela dem etiketter. Du kan vara dig själv och synas”, sa Joey Chen, en 22-årig frilansskribent som hoppade av college och flyttade till Dali en månad tidigare från Jiangxi-provinsen.

Chen vilade i läshörnan på vinden i en bokhandel och läste Simone de Beauvoirs roman “Alla män är dödliga”. På bottenvåningen var väggarna dekorerade med fotografier av Kafka och Che Guevara.

Öppenhet sträcker sig även till potentiellt känsliga ämnen. På ett annat kafé fanns en regnbågsflagga instoppad i takbjälken. En annan bokhandel erbjöd volymer om religiösa ämnen, såsom amerikansk indisk shamanism, kristendom och Tibets historia.

Frågan är hur länge Dali kan förbli en sådan fristad.

Turister och influencers har strömmat till Dali, viftar med selfie-pinnar och poserar i rosa bilar som företag hyr för fotograferingar. I hela gamla stan har kitschiga souvenirbutiker ersatt hantverksstånd och bokhandlar. Sjön är kantad av elegant designade bed and breakfasts som inte skulle vara malplacerade i Shanghai eller Peking, ofta drivna av rika människor från samma platser.

Hyrorna har skjutit i höjden, vilket tvingar invånare som länge varit boende att lämna gamla stan och flytta till mer avlägsna städer.

Och ingen plats i Kina är riktigt immun mot det hårdnande politiska klimatet, som Lucia Zhao, ägare till bokhandeln där Chen läste Beauvoir, nyligen fick veta.

Zhao, 33, flyttade till Dali från Chengdu 2022 efter att ha blivit uppsagd från ett teknikföretag. Hon öppnade sin bokhandel, som fokuserar på konst, feminism och filosofi, för att hon ville skapa ett utrymme där människor kunde lära sig om hur man tänker kritiskt, sa hon.

Men i augusti konfiskerade tjänstemän plötsligt alla hennes böcker, med argumentet att Zhao endast hade ansökt om en vanlig affärslicens, inte en specifik licens för att sälja publikationer. Den stängde i flera månader medan den ansökte om en licens och byggde om sitt lager.

Hon var nu mer försiktig i valet av sina böcker. Lokala tjänstemän besökte då och då butiken och hade nyligen undersökt en utställning av antikrigsböcker som hon hade publicerat.

“Det finns definitivt mer frihet i Dali än i städer som Peking och Chengdu,” sa Zhao. “Men jämfört med när jag kom hit förra året så krymper utrymmet.”

Ändå, för många människor i Dali verkar politik vara en av de sista sakerna de tänker på. Och det beror kanske mindre på rädsla än på att de kom till Dali just för att undvika den sortens vardagliga huvudvärk.

I köket på en populär samlingsplats för programmerare och entreprenörer påminde Li Bo, en 30-årig programmerare, sin egen erfarenhet av gränserna för Dalís tolerans. Han flyttade till Dali i oktober efter att ha tröttnat på sitt kontorsjobb i Peking och blev snabbt vän med de andra invånarna i ungdomsutrymmet. Under dagen arbetade de tillsammans på takterrassen; På natten bar de och hoppade med bärbara datorer på släptåg.

Kort efter ankomsten, på Halloween, klädde han ut sig till en Covid-testare, figurerna i skyddsdräkter som kom att symbolisera Kinas tre år av strikta restriktioner. Det var ett skämt, insisterade han, inte politiskt, men polisen grep honom en kort stund.

Men mitt i de brasor, vandringar och öppna mikrofoner som staden hade att erbjuda, hade Li bättre saker att göra än att tänka på det negativa. Som hans senaste projekt: att utveckla en artificiellt intelligent spårobot, som han planerade att erbjuda sina barkamrater nästa natt för 70 cent per läsning.

Li du bidragit till forskningen.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *