USA:s månlandning: Andra NASA-stödda företaget inriktar sig på månlandningsförsök

By | February 12, 2024

Prenumerera på CNN:s Wonder Theory vetenskapsnyhetsbrev. Utforska universum med nyheter om fascinerande upptäckter, vetenskapliga genombrott och mer.



cnn

Efter ett misslyckat månlandningsuppdrag förra månaden sätter NASA sitt hopp till en andra rymdfarkost, utvecklad av ett separat företag, för att göra den första månlandningen för USA på mer än fem decennier.

Månlandaren, med smeknamnet Odysseus, eller Odie för kort, kommer att lyfta uppe på en SpaceX Falcon 9-raket från Cape Canaveral, Florida, klockan 12:57 ET på onsdag.

Raketen kommer att driva rymdfarkosten in i en oval bana som kommer att sträcka sig 380 000 kilometer (236 100 miles) runt jorden. Detta kommer att uppgå till “en högenergi snabbbollsplan till månen”, som Intuitive Machines vd Stephen Altemus uttryckte det. Hans Houston-baserade företag utvecklade Odysseus.

Väl i jordens omloppsbana kommer månlandaren att separera från raketen och börja ge sig ut på egen hand, med hjälp av en motor ombord för att driva sig själv på en direkt bana mot månens yta.

Odysseus förväntas tillbringa drygt en vecka med att flyga fritt genom rymden, och förväntas försöka landa på månens yta den 22 februari.

Om det lyckades skulle Odysseus bli den första amerikanska rymdfarkosten att göra en mjuklandning på månen sedan Apollo 17-uppdraget 1972.

Lanseringen av denna månlandare sker en månad efter att Peregrine, ett fordon som Astrobotic Technology utvecklat med finansiering från NASA, misslyckades med sitt uppdrag. Det Pittsburgh-baserade företaget avslöjade en betydande bränsleläcka bara timmar efter att Peregrine lanserades den 8 januari. Rymdfarkosten brann upp i atmosfären när den återvände till jorden 10 dagar senare.

Chandan Khanna/AFP/Getty Images

En ny raket, United Launch Alliances Vulcan Centaur, lyfte från Cape Canaveral Space Force Station i Cape Canaveral, Florida, den 8 januari 2024, med Astrobotics Peregrine månlandare.

Men NASA har sponsrat skapandet av en liten flotta av privat utvecklade månlandare som en del av ett program som rymdorganisationen kallar CLPS, eller Commercial Lunar Cargo Services.

“I CLPS använde amerikanska företag sin egen ingenjörs- och tillverkningspraxis snarare än att följa formella, traditionella NASA-procedurer och NASA-tillsyn”, säger Joel Kearns, rymdorganisationens biträdande biträdande administratör för utforskning. NASA:s Science Mission Directorate. “CLPS är ett bevis på den filosofin.”

Målet med programmet är att utveckla månlandningsmoduler under relativt billiga, fasta priskontrakt, med hopp om att använda rymdfarkosten för att ge USA en närvaro på månen när en ny internationell rymdkapplöpning värms upp.

Kina, Indien och Japan är de enda länderna som har mjuka landare på månen under 2000-talet. Och medan NASA förblir övertygad om att USA kommer att vara det första landet som återvänder människor till månens yta, når den globala brådskan att plantera robotrymdfarkoster på månen en feberhöjd.

Det som skiljer NASA:s tillvägagångssätt från andra är hur den har anammat kommersialisering: idén att flera rymdfarkoster kan utvecklas billigare och snabbare med privat industri som konkurrerar om kontrakt än om rymdorganisationen utvecklat din egen.

Intuitive Machines' Altemus kallar denna strategi “påtvingad innovation”.

“Företag var tvungna att tänka på sätt att balansera risker (och) tänka på sätt att åtgärda tekniska problem på en kort tid med färre dollar att spendera”, sa han till CNN. “Så det minskade verkligen, från början, kostnaden för tillgång till månen, så att det kan göras…billigare än det hade gjorts historiskt under Apollons dagar.”

Totalt kan Intuitive Machines få upp till 118 miljoner dollar från NASA för detta uppdrag.

Ett stall av månlandningsmoduler

NASA:s CLPS-program är inte beroende av att varje uppdrag gör en säker landning, men dessa första landningsförsök kan sätta tonen och takten för rymdorganisationens förnyade ansträngningar att utforska månen robotiskt innan de försöker återföra astronauter till månens yta i slutet av detta decennium.

Intuitive Machines grundades 2013 och kommer att vara den andra deltagaren i CLPS-programmet, efter Astrobotic, att försöka en månlandning. (Två ytterligare CLPS-uppdrag är planerade till senare under 2024.)

Av de fyra företag som är planerade att leverera månlandningsmoduler under CLPS-programmet, har Intuitive Machines det största antalet beställningar från NASA, med tre månuppdrag i pipelinen.

Odysseus-landaren är en modell som heter Nova-C, som Intuitive Machines beskriver som ungefär lika stor som en brittisk telefonkiosk med ben.

Företaget har för avsikt att landa skeppet nära månens sydpol, ett område av stort intresse för rymdkapplöpningen. Man misstänker att denna region innehåller vattenis som en dag kan bli dricksvatten för astronauter eller till och med raketbränsle.

Sydpolen är också samma månregion där NASA försöker landa astronauter senare detta årtionde.

Landaren kommer att utrustas med sex NASA-nyttolaster: en serie vetenskapliga instrument utformade för att testa ny teknik eller utvärdera månmiljön, till exempel en studie av hur månens jord beter sig under landning.

Ombord kommer också att finnas minnesobjekt, inklusive en skulptur som visar månens faser designad i samråd med Jeff Koons, och teknik från privata företag, inklusive Columbia Sportswear, som utvecklade isolerande material för landaren.

Om allt går enligt planerna kommer Odysseus att tillbringa sju dagar med att operera på månen medan månlandaren solar sig i solen. Men när landningszonen rör sig djupare in i jordens skugga, och upplever månnatten, kommer rymdfarkosten att läggas ner.

Förra året medförde ett par framgångsrika månlandningar, uppnådda av Indien och Japan, såväl som brutala motgångar, där Ryssland och USA förlorade rymdfarkoster i de senaste försöken.

Altemus uppskattar att Intuitiva maskiner har cirka 80 % chans att säkert landa Odysseus på månen.

“Vi har stöttat alla som har försökt före oss”, sa han och tillade att Intuitive Machines försökte analysera framdrivningsproblemet som påverkade Peregrine-landaren förra månaden och såg till att samma problem inte uppstod under Odysseus uppdrag.

“Vi har bara en fundamentalt annorlunda arkitektur,” tillade Altemus.

Men ett lyckat försök skulle bara vara en startpunkt, sa han.

“Det är inte alls en engångsoperation”, sa Altemus. “Vi byggde ett månprogram för att regelbundet flyga till månen.”

Att etablera program som kan göra regelbundna robotresor till månen skulle kunna underlätta en framtid där månresor är vanliga, överkomliga och ger bränsle till större projekt, såsom en fungerande månbas med astronauter som bor och arbetar där, enligt visionen som presenteras av NASA och dess partners.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *