Upptäckten av dinosaurier i Marocko ger ledtrådar till varför de dog ut

By | February 11, 2024

För 66 miljoner år sedan försvann de sista dinosaurierna från jorden. Vi försöker fortfarande förstå varför. Nya fossiler av abelisaurier (fjärran släktingar till tyrannosaurier) från Nordafrika tyder på att afrikanska dinosaurier förblev olika till slutet. Och det tyder på att dess försvinnande inträffade plötsligt, med inverkan av en gigantisk asteroid.

Orsakerna till massutrotningen har diskuterats i två århundraden. Georges Cuvier, paleontologins fader, trodde att utrotning berodde på katastrofer. Charles Darwin trodde att gradvisa förändringar i miljön och konkurrens mellan arter gjorde att släktstammar långsamt dog ut.

När vår förståelse av fossila rekord förbättrades, blev det klart att kritaperioden (mellan 145 och 66 miljoner år sedan) slutade med en extraordinär våg av utrotningar. Ett stort antal arter försvann runt om i världen på kort tid. Upptäckten av den 180 kilometer breda asteroidkratern Chixculub i Mexiko antydde en plötslig utrotning av dinosaurier och andra arter, driven av nedslaget. Men andra har hävdat att en lång, långsam nedgång i mångfalden av dinosaurier bidrog till deras utrotning.

Att rekonstruera historien är svårt. Det är inte bara det att dinosauriefossil är så sällsynt; Fossilregistret är också prickigt.

Det mesta av det vi vet om dinosauriernas sista dagar är resultatet av intensiva studier av platser i USA, Kanada och Mongoliet. Mycket mindre är känt om dinosaurier från de södra landmassorna: Sydamerika, Indien, Madagaskar, Australien, Antarktis och Nya Zeeland.

Delvis beror det på geografin; Det är svårt att hitta dinosaurier i regnskogar. Dels har det historiskt sett funnits fler paleontologer och museer på norra halvklotet. Frågan är om bilden är partisk.

Eftersom det är en så stor landmassa hade Afrika förmodligen många fler dinosauriearter än Nordamerika. Men tills nyligen visste vi knappt något om dinosaurierna i den sena kritatiden i Afrika. Afrika har få terrestra stenar från denna period. Detta beror på att höga nivåer av vulkanisk aktivitet höjde havsnivån och sänkte stora delar av Afrika under grunda hav. Dinosaurier, som är landlevande, finns sällan i marina bergarter. Men betyder sällan aldrig. Studera tillräckligt många marina fossiler och du kommer så småningom att hitta en dinosaurie.

Och i Marocko har vi studerat många marina fossiler.

vad vi har hittat

Marockos fosfatavlagringar är rester av en gammal havsbotten som går tillbaka till de sista miljoner åren av dinosauriernas era. De är fulla av fiskben och fjäll, hajtänder och marina reptiler. Stort antal marina reptiler: mosasaurier, plesiosaurier, havssköldpaddor.



À lire också: Jättehavsödlor: Fossiler som hittats i Marocko avslöjar den häpnadsväckande mångfalden av marint liv för 66 miljoner år sedan, strax före asteroidnedslaget


Men då och då dyker det upp dinosaurier.

Det är oklart hur dinosauriebenen hamnade i marina sediment. Dinosaurier kan ha simmat till öarna i jakt på mat, som rådjur och elefanter gör idag, och några kan ha drunknat. Andra dinosaurier kan ha svepts ut till havet av översvämningar eller stormar, eller drunknat i floder som förde dem nedströms till havet. Andra kan ha dött på stranden innan de drogs ut vid högvatten. Men en osannolik serie händelser transporterade dinosaurierna till havet.

Dinosaurier från den sena Maastrichtian av Marocko. Av Nick Longrich.

Och så, genom att studera havsbottnarna och arbeta i många år, har vi gradvis skapat en bild av de sista dinosaurierna i Afrika, ben för ben.

De sista dinosaurierna i Afrika inkluderade titanosaurier sauropoder, långhalsade växtätare i elefantstorlek. Dinosaurier med anknäbb i häststorlek fyllde växtätarens nisch. Men köttätare är särskilt intressanta. De ligger högst upp i näringskedjan och berättar mycket om ekosystemet. Och afrikanska rovdinosaurier var olika, vilket innebar olika växtätare, och många av dem.

Den afrikanska dinosaurien med anknäbb, Ajnabia odysseus. Av Raúl Martín.

Topprovdjuret var ett tio meter långt djur som hette Chenanisaur barbaricus. Tills nu Chenanisaur Den är bara känd från en käke, men detta berättar att den var en del av Abelisauridae, en märklig familj av köttätare som finns i Sydamerika, Indien, Madagaskar och Europa, medan tyrannosaurier dominerade i norr. Abelisaurierna hade korta, bulldogliknande nosar och ibland horn, och de hade konstiga, stubbiga små armar som gjorde armarna till Tyrannosaurus Rex Det verkar enormt i jämförelse.

Nu har fossiler av två nya abelisaurier dykt upp i Marocko.

Man känner sig själv på ett skenben, ett smalben. Det var mindre än Chenanisaur, cirka fem meter lång: liten med dinosauriestandarder, men stor jämfört med moderna rovdjur. Intressant nog liknar den abelisaurier som finns i Sydamerika. Det är möjligt att detta markerar en gammal landförbindelse som fanns mellan kontinenterna för 100 miljoner år sedan. Eller så kan abelisaurerna ha simmat den smala sjövägen som skiljer kontinenterna åt.

Tibia av en ny abelisaurid från Sidi Chennane, Marocko. Nick Longrich.

Ett annat ben är från foten av en ännu mindre abelisaurid, bara tre meter lång. Liknande små abelisaurider finns i Europa; kan vara relaterade till dem.

De senaste månaderna har fler dinosauriefossiler och fler arter dykt upp. Vi skriver fortfarande dessa fossiler, så vi kan inte säga så mycket just nu, men att hitta så många arter i en handfull fossiler säger oss att vi provar en mycket mångfaldig fauna.

Även om fossiler från de nordamerikanska stora slätterna kan registrera en nedgång i dinosauriediversitet, kan detta vara ett lokalt fenomen, inte ett globalt. Det är möjligt att global avkylning i den sena kritatiden starkt påverkade miljöer på högre latitud, vilket minskade mångfalden. Men den afrikanska dinosauriefaunan antyder att på låga breddgrader blomstrade dinosaurierna, till och med diversifierade. Om så är fallet betyder det att dinosaurierna utrotades i sin bästa ålder; brinner istället för att blekna.

Fotben av en liten abelisaurid från Sidi Daoui, Marocko. Nick Longr.

Vad våra resultat visar

De sista dinosaurierna i Afrika, särskilt dess olika rovdinosaurier, tyder på att dinosaurierna blomstrade omedelbart före dess utrotning.

Under mer än 100 miljoner år har de utvecklats och diversifierats och producerat en anmärkningsvärd mängd arter: rovdjur, växtätare, vattenlevande arter och till och med flygande former, fåglar. Sedan, i ett enda katastrofalt ögonblick, tillintetgjordes allt under månaderna av mörker orsakade av damm och sot från nedslaget. Allt utom ett halvdussin fågelarter.

Evolutionen drivs av sällsynta och osannolika händelser, såsom asteroidnedslag. Intressant nog är vetenskapen också ofta driven av osannolika händelser, som den osannolika upptäckten av dinosaurier som begravdes för miljoner år sedan, på havets botten.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *