Richard Scolyer: Melanomläkares högrisksatsning för att behandla sin hjärncancer

By | February 4, 2024

  • Av Tiffanie Turnbull
  • BBC News, Sydney

Bildkälla, Foto av Tim Bauer

Skärmdump,

Patologen Richard Scolyer och onkologen Georgina Long är pionjärer inom cancerforskning

På motsatta sidor av världen tog Richard Scolyer och Georgina Long en blick på en skanning och deras hjärtan sjönk.

Framför dem fanns, för det otränade ögat, en ofarlig hjärna.

Men dessa gamla vänner, båda framstående hudcancerläkare, fruktade att det var en tickande bomb.

I det övre högra hörnet av professor Scolyers skalle fanns en del av materia som var lättare och grumligare än resten.

“Jag är ingen expert på radiologi, men… innerst inne i mitt hjärta visste jag att det var en tumör”, säger han till BBC.

Neurokirurger bekräftade snart att detta inte var vilken hjärntumör som helst, utan “den värsta av de värsta”, en subtyp av glioblastom så aggressiv att de flesta patienter överlever mindre än ett år.

Förkrossade men beslutsamma satte han och professor Long sig för att göra det omöjliga: rädda hans liv genom att hitta ett botemedel.

Och det kan verka galet, men australiensiska forskare har gjort det förut, med melanom.

“Det passade mig inte bra… att bara acceptera en säker död utan att försöka något”, säger professor Scolyer.

“Är det en obotlig cancer? Ja, åt helvete!”

Nationella skatter

För 30 år sedan, när professor Scolyer och professor Long träffades som intelligenta unga läkare, var framskridet melanom en dödsdom.

Men det var just det som lockade dem.

Australien har länge haft den högsta andelen hudcancer på planeten och där många såg en enorm utmaning såg de potential.

“[Back] När jag blockerade cancer var de svåraste patienterna att ta hand om de med framskridet melanom. Det var hjärtskärande, säger professor Long.

“Jag vill göra skillnad.”

Idag är det nästan omöjligt att överskatta hans inverkan på planen.

Den som får en diagnos eller behandling för melanom runt om i världen gör det tack vare det arbete som startat av Melanominstitutet som han nu leder.

Bildkälla, NADC/Salty Dingo

Skärmdump,

Professor Long och professor Scolyer tillsammans med premiärminister Anthony Albanese

Under det senaste decenniet har hans teams forskning inom immunterapi, som använder kroppens immunsystem för att attackera cancerceller, dramatiskt förbättrat resultaten för patienter med avancerat melanom runt om i världen. Hälften är nu i stort sett botad, upp från mindre än 10 %.

Det genombrottet – eller som professor Long kallar det, “penicillinögonblicket” – tillämpas nu på många andra cancerformer och räddar ännu fler liv.

Det har förvandlat duon till nationella klenoder. Nästan varje australiensare skulle känna någon som påverkas av deras arbete och i år har de tillsammans utsetts till Årets australiensare.

Men när de förvandlade landsbygden satte de också sin prägel på varandra.

De förenades av frustration över fall de inte kunde lösa, framgångarna med livsavgörande upptäckter, en kärlek till träning och en hög ambition att uppnå noll dödsfall i melanom i Australien.

“Vi är väldigt olika men väldigt lika i den meningen att…kavla upp ärmarna och göra saker på rätt sätt”, säger professor Long.

Bildkälla, Australian Melanoma Institute

Skärmdump,

Professor Long och professor Scolyer representerade Australien vid triathlon-VM 2019 i Schweiz.

Med ljusa ögon skramlar den medicinska onkologen fram en lista med egenskaper – modig, ärlig, optimistisk, motiverad – som gör professor Scolyer till drömkollegan och vännen.

“Det är en fröjd”, antar han.

Och så, efter att ha fått det ödesdigra samtalet från Polen i juni förra året, där professor Scolyer var på semester när ett anfall utlöste hans diagnos, tillbringade han natten med att gråta.

“Jag sörjer… jag tror att min vän kommer att vara borta om 12 månader.”

Men sedan tillbringade han morgonen med att plotta: läste läroböcker, forska i kliniska prövningar och mejlade kollegor runt om i världen.

Glioblastom, som finns i hjärnans bindväv, är notoriskt aggressiva, och det allmänna protokollet för att behandla dem (omedelbar excision och sedan strålbehandling och kemoterapi) har förändrats lite på två decennier.

Överlevnadssiffror har haft liknande resultat. Ändå lever bara 5 % av alla patienter mer än fem år.

I desperation formulerade professor Long en radikal plan för att behandla professor Scolyer baserat på vad som hade fungerat vid melanom, men som aldrig hade testats för hjärncancer.

Risk kontra belöning

Vid melanom fann professor Long och hennes team att immunterapi fungerar bäst när en kombination av läkemedel används och när de ges före en operation för att ta bort en tumör.

Det är som att träna en snifferhund, förklarar han: Du ger den doften av smuggelgods, i denna cancercellsanalogi, så att den kan jaga dem senare.

Professor Scolyer skämtar om att det var “en no-brainer” att prova behandlingen.

Men detta medför enorma risker.

Vissa onkologer var skeptiska till att läkemedlen skulle nå din hjärna, och även om de gjorde det skulle ditt immunförsvar svara.

Och de var oroliga att experimentet kunde döda honom snabbare.

Många hjärncancer växer så snabbt att till och med två veckors försening av operationen kan innebära att det är för sent att operera, sa de. Immunterapiläkemedel är ganska giftiga, särskilt när de blandas, så de kan förgifta dig. Och om någon av dessa saker fick hjärnan att svälla, kunde han dö omedelbart.

Hemma berättade kollegor tyst om sin rädsla för att professor Longs känslomässiga fästen grumlade hennes omdöme.

“De sa… 'Låt neuro-onkologiska experter göra sitt och vara dina vänner'”, säger han.

“[But] “Han behöver oss… Vi har all denna djupa kunskap, det är vår plikt.”

Bildkälla, Australian Melanoma Institute

Skärmdump,

Professor Long hjälpte till att bilda ett team av specialister för att behandla professor Scolyer

Och så, under vård av professor Long och ett team av experter, blev professor Scolyer den första hjärncancerpatienten som fick kombinationsimmunterapi före operation.

Han är också den första som får ett vaccin som är anpassat till hans tumörmarkörer, vilket ökar läkemedlens cancerupptäckande förmåga.

“En stråle av hopp”

Veckor efter att den första skanningen gjorde att deras liv hamnade i en sväng, analyserade professor Scolyer och professor Long resultatet av ett annat test.

Det var en analys av tumören som försiktigt hade tagits bort från professor Scolyers skalle.

“Jag blev blåst. På en millisekund”, säger han.

“Det var väldigt uppenbart att han gjorde något.”

Det fanns inte bara spår av drogerna i tumören, vilket visade att medicinen hade nått hans hjärna, utan det skedde också en explosion av immunceller. Och de “aktiverades”, vilket gav teamet hopp om att de skulle attackera sina cancerceller just i det ögonblicket.

Den genomsnittliga tiden för glioblastomcancer att återvända är sex månader efter operationen. Men åtta månader senare, efter fortsatt immunterapi, visar professor Scolyer inga tecken på aktiv cancer.

Förra veckan kom ännu en skanning tillbaka och professor Long säger att hans hjärna “normaliseras”.

Resultaten så här långt har skapat stor entusiasm.

Det finns ett växande hopp om att detta kan förlänga professor Scolyers liv.

Men det finns också optimism om att duon kan vara på väg till en upptäckt som kan hjälpa de 300 000 personer som diagnostiseras med hjärncancer varje år runt om i världen.

Du kanske också är intresserad av

Denna typ av forskning skulle normalt ta år, till och med decennier, men vad professor Scolyer och professor Long har uppnått på bara några månader har redan väckt läkemedelsföretagens intresse och väckt tal om kliniska prövningar.

Bildkälla, Australian Melanoma Institute

Skärmdump,

Professor Scolyer har dokumenterat sin behandling på sociala medier.

Roger Stupp är dock mer tempererad.

Läkaren, efter vilken det nuvarande protokollet för behandling av glioblastom är uppkallat, säger att professor Scolyers prognos är “dyster” och att det är för tidigt att veta om denna behandling fungerar.

“Lovande är ett svårt ord… jag skulle säga uppmuntrande”, säger han till BBC från Chicago.

“Det är ingen revolution, men det är ändå ett steg framåt.”

Han vill att professor Scolyer ska gå 12 månader, till och med 18, utan att det upprepas innan han är övertygad.

Men Dr Stupp säger att han är “absolut” säker på att immunterapi kan förändra hjärncancerbehandlingen; vetenskapen har inte knäckts ännu.

“Vi måste ta oss ur våra silos och titta på vad som fungerade i andra typer av tumörer”, säger han.

Professor Scolyer och Professor Long försöker också motstå att bli medryckta av hypen.

Det bästa scenariot är att professor Scolyer blir botad, men de anser att chansen att det händer är “små”.

“Ett mirakel kan hända”, säger professor Scolyer.

När det gäller det värsta scenariot säger han till BBC att han är över det: “Jag skulle ha dött innan nu.”

Istället firade han sin 57-årsdag i december och ännu en jul med sin familj: fru Katie och tonårsbarnen Emily, Matthew och Lucy.

Bildkälla, Australian Melanoma Institute

Skärmdump,

Professor Scolyer säger att han vill leva tillräckligt länge för att se sina barn “bli verkligt oberoende”

Men tillsammans med tacksamhet för varje ytterligare milstolpe, varje tydlig skanning, är rädslan för att det ska bli den sista.

“Det är svårt”, säger professor Long om att behandla sin vän.

De har haft diskussioner om dödsfall och begravningar. “Den är utomordentligt motståndskraftig”, tillägger han.

Men när han sitter på sitt kontor, omgiven av fotografier av sina barn, läxor klottrade på en whiteboard och hyllor fulla av inramade lovord, gråter professor Scolyer.

Trots sin positivitet utåt erkänner han att han också är rädd och fruktansvärt ledsen.

“Jag älskar min familj. Jag älskar min fru… jag gillar mitt jobb”, säger han med en grimas.

“Jag är arg. Jag är förkrossad… jag vill inte dö.”

Men det som är tröstande är tanken att den här forskningen kan ge mening, något syfte, till hans diagnos.

“Den data vi har genererat… Jag vet att den förändrar fältet, och om jag dör imorgon med den är jag väldigt stolt.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *