Neuralink: Kan Musks hjärnteknologi förändra världen?

By | February 4, 2024

  • Av Jim Reed och Joe McFadden
  • hälsoreportrar

Bildkälla, falska bilder

Elon Musk är inte främmande för djärva påståenden, från hans planer på att kolonisera Mars till hans drömmar om att bygga transportförbindelser under våra största städer. Denna vecka den rikaste mannen i världen sade att dess Neuralink-division framgångsrikt hade implanterat sitt första trådlösa hjärnchip i en människa.

Har du rätt när du säger att den här tekniken i längden skulle kunna rädda själva mänskligheten?

Att sätta in elektroder i hjärnvävnaden är inget nytt.

På 1960- och 1970-talen användes elektrisk stimulering för att utlösa eller undertrycka aggressivt beteende hos katter. I början av 2000-talet tränades apor att flytta en markör över en datorskärm med bara sina tankar.

“Det är inget nytt, men det tar lång tid för implanterbar teknik att mogna och komma till ett stadium där företag har alla pusselbitar och verkligen kan börja lägga ihop dem”, säger Anne Vanhoestenberghe, professor i aktiva implanterbara medicintekniska produkter. vid King's College London.

Skärmdump,

Neuralinks första neurala implantat, N1, är designat för att avkoda “rörelseintention”.

Neuralink är ett av ett växande antal företag och universitetsavdelningar som försöker fullända och i slutändan kommersialisera denna teknik. Fokus ligger, åtminstone initialt, på förlamning och behandling av komplexa neurologiska tillstånd.

Den mänskliga hjärnan rymmer omkring 86 miljarder neuroner, nervceller som är kopplade till varandra genom synapser. Varje gång vi vill röra oss, känna eller tänka genereras en liten elektrisk impuls som skickas otroligt snabbt från en neuron till en annan.

Forskare har utvecklat enheter som kan upptäcka några av dessa signaler, antingen med hjälp av en icke-invasiv mössa placerad på huvudet eller kablar implanterade i själva hjärnan.

Denna teknik, känd som brain-computer interface (BCI), är dit många miljoner dollar i forskningsfinansiering verkar vara på väg just nu.

Neuralinks myntstora enhet sätts in i skallen, med mikroskopiska ledningar som kan läsa neural aktivitet och överföra en trådlös signal till en mottagande enhet. Företaget genomförde tester på grisar och hävdade att aporna kan spela en grundläggande version av tv-spelet Pong.

Den fick godkännande från US Food and Drug Administration för försök på människor i maj 2023.

Vi vet nu att den första patienten fick sitt implantat, men detaljerna är knappa. Musk har bara sagt att personen “återhämtar sig bra” och initiala resultat visar “lovande upptäckt av neurala toppar.”

Det kanske låter som science fiction, men på något sätt är Neuralink ikapp.

En av dess främsta rivaler, en startup som heter Synchron, som stöds av medel från värdepappersbolag kontrollerade av Bill Gates och Jeff Bezos, har redan implanterat sin stentliknande enhet i 10 patienter.

I december 2021 komponerade Philip O'Keefe, en 62-årig australiensare som lever med en form av motorneuronsjukdom, den första tweeten med bara sina tankar för att styra en markör.

Skärmdump,

Forskare vid École Polytechnique Fédérale de Lausanne har använt liknande implantatteknik för att återställa viss rörelse hos personer som drabbats av en ryggradsskada.

I en forskningsartikel som publicerades i år visade de att en signal kan överföras från en enhet i din hjärna till en andra enhet implanterad vid basen av din ryggrad, vilket sedan kan få dina lemmar att röra sig.

Vissa människor som lever med ryggradsskador är skeptiska till det plötsliga intresset för denna nya typ av teknik.

“Den här utvecklingen tillkännages om och om igen och de verkar inte gå längre”, säger Glyn Hayes, som blev förlamad i en motorcykelolycka 2017 och nu leder public affairs för Spinal Injuries Association.

“Om jag kunde få tillbaka något skulle det inte vara förmågan att gå. Det skulle vara att investera mer pengar på ett sätt att eliminera nervsmärta, till exempel, eller på sätt att förbättra tarm, urinblåsa och sexuell funktion.”

“Viktigt på artnivå”

Men för Elon Musk är att “lösa” hjärn- och ryggradsskador bara det första steget för Neuralink.

Det långsiktiga målet är “mänsklig/AI-symbios”, något han beskriver som “viktigt på artnivå.”

Det verkliga tricket blir att utveckla ett system som kan tolka eller översätta signalerna som kommer från hjärnan med en mycket högre precision. Om det händer kommer människor att kunna kommunicera med datorer och andra elektroniska enheter på ett sätt som är svårt att förstå idag.

Föreställ dig att du kan beställa avhämtning med dina tankar, söka på Internet eller översätta ett språk till ett annat direkt i ditt huvud, bara genom att tänka på det.

Musk själv har redan pratat om en framtid där hans enhet kan tillåta människor att kommunicera med en telefon eller en dator “snabbare än en maskinskrivare eller en auktionsförrättare.”

Tidigare har han till och med sagt att det kan vara möjligt att spara och spela upp minnen, även om han erkände att “det här låter mer och mer som ett avsnitt av Black Mirror.”

Bildkälla, Steve Jurvetson

Skärmdump,

Elon Musk bredvid R1, en robotmaskin designad för att installera Neuralink N1-chippet.

Andra är mer skeptiska: “För tillfället kämpar jag för att se en applikation som kan gynna konsumenten, där de kan ta risken med invasiv kirurgi”, säger professor Vanhoestenberghe.

“Du måste fråga dig själv: skulle du riskera en hjärnoperation bara för att du skulle kunna beställa en pizza på din telefon?”

Istället tror han att den första massmarknadsanvändningen kan vara hjärnstimulering för att ta itu med problem som behandlingsresistent depression, demens och till och med vissa sömnstörningar, även om fördelarna är långt ifrån säkra och forskningen är i ett tidigt skede.

Dr Dean Burnett, hedersforskare vid Cardiff Universitys skola för psykologi, säger också att det finns enorma praktiska hinder för att Neuralink ska bli en vanlig produkt.

“Varje människas hjärna är olika. Du kan inte ha ett enda chip som passar alla och gör exakt samma sak. Det måste vara en väldigt noggrann process”, säger han.

“Tekniken går framåt, så måste man skaffa ett nytt chip vart femte år? Skulle det vara som att ha en gammal Nokia i huvudet, vilket var kul på den tiden och som inte är så mycket nytta nu?”

En sak som nästan alla experter inom området är överens om är att den här typen av banbrytande teknologi är decennier bort, i bästa fall, från en neurokirurg nära dig.

Elon Musk har också föreslagit att det slutliga målet inte är att påskynda uttagsorder, utan snarare att bättre skydda mänskligheten från riskerna med artificiell intelligens (AI), något som han tidigare har beskrivit som ett “existentiellt hot.”

Genom att bättre kombinera mänskliga och datorhjärnor är det mindre troligt att vi blir “lämnade bakom” som art, hävdar han: “Med ett gränssnitt mellan hjärna och maskin med hög bandbredd kan vi hålla oss på rätt spår.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *