NCAA undersöker Booster Club-finansiering för collegesporter

By | January 30, 2024

NCAA undersöker University of Tennessees fotbollsprogram för en möjlig rekryteringsöverträdelse som involverar en boostergrupp i en kraftig upptrappning av ansträngningarna för att stävja den snabbt växande rollen av externa pengar i collegesporter, enligt personer som är bekanta med fallet.

Utredningen fokuserar delvis på användningen av ett privatjetplan av ett så kallat givarkollektiv för att flyga en högprofilerad rekryt (nu skolans startande quarterback) till campus medan universitetet uppvaktade honom.

Att få boostergruppen att betala för quarterback Nico Iamaleavas resor skulle vara ett brott mot NCAA:s regler. Utredningen kommer efter att NCAA straffat Tennessee för separata rekryteringsbrott och signalerar NCAA:s växande oro över omfattningen och inflytandet av pengar som givarkollektiv pumpar in i collegesporter.

Fallet kan få djupgående konsekvenser för inriktningen av högprofilerade program över hela landet, särskilt inom fotboll, där externa pengar som samlats in och betalats ut till spelare av kollektiv har omformat ekonomin för collegefriidrott. Nyheten om utredningen av Tennessees atletiska program rapporterades först av Sports Illustrated.

Tennessee-tjänstemän är djupt oroade över att utredningen kan resultera i ett förödande slag mot skolans fotbollsprogram, enligt en person som informerats om saken. Programmet är redan på prov för tidigare rekryteringsbrott, och skoltjänstemän är oroade över att NCAA kan vidta drastiska åtgärder, som att förbjuda laget från eftersäsongsspel och diskvalificera spelare.

Inför den möjligheten har skolan anlitat flera advokatbyråer och överväger en mängd olika juridiska alternativ för att undvika konsekvenser.

I centrum för utredningen står givarkollektiv, som är organiserade grupper av alumner och andra boosters som skänker pengar till stödteam. De har blivit en stor och växande kraft inom collegesporter under de senaste åren genom att utnyttja ett nytt system som skapats för att låta spelare dra nytta av rekommendationer, kända som namn, bild och likhetsavtal, eller NIL.

Kollektiv organiserar sig allt mer för att idrottare ska få summor som kan jämföras med dem som proffs tjänar. Iamaleava, Tennessee quarterback, har ett avtal med skolkollektivet som kan vara värt 8 miljoner dollar. Efter att ha spelat en begränsad roll under större delen av förra säsongen blev han lagets starter i Citrus Bowl på nyårsdagen, vilket ledde Tennessee till en 35-0-seger över Iowa.

På många skolor i division I har kollektiv, även om de inte är tekniskt anslutna till de universitet de stödjer, blivit nära integrerade i rekrytering av gymnasieskolor och, i en tid då idrottare lätt kan gå över från en skola till en annan på jakt efter bättre möjligheter, erbjuda lukrativa erbjudanden att behålla stjärnspelare.

NCAA har fastställt regler för dessa grupper, inklusive ett förbud mot att uttryckligen erbjuda kontanter för att locka rekryter, och säger att alla affärer kan avslutas först efter att en idrottare har anslutit sig till en skola. Men NCAA har också drabbats av domstolsförluster, vilket urholkar dess makt att reglera kollektiv. Tills nyligen fanns det få bevis för att han övervakade dem.

Som ett resultat har högskoleidrottsprogram, särskilt inom fotboll och basket, blivit en nästan obegränsad marknad, med tränare som öppet uppmanar alumner och andra sponsorer att hålla dem konkurrenskraftiga genom att donera pengar.

Vissa skolor har blivit allt mer modiga och rekryterar sina statliga lagstiftare för att bekämpa NCAA när den försöker sätta regler.

Det senaste exemplet kom i december, när riksåklagare från sju delstater (inklusive Tennessee) lämnade in en antitrustprocess mot NCAA och kallade eventuella behörighetsbegränsningar för överföringar för en handelsbegränsning. Justitiedepartementet anslöt sig till rättegången denna månad.

NCAA:s president Charlie Baker har bett kongressen om ett undantag från antitrust. Han vittnade på Capitol Hill att dessa stämningar, tillsammans med nyligen antagna statliga lagar riktade mot NIL-regler, gjorde det nästan omöjligt för organisationen att styra sina medlemmar.

New York Times har räknat till minst 140 grupper som verkar i skolor med stora fotbolls- och basketprogram. Kollektiv står nu för cirka 80 procent av alla namn-, bild- och likhetsbetalningar till idrottare, mycket mer än alla varumärken som systemet utformats för att skydda.

När NCAA undersöker Tennessees fotbollsprogram undersöker NCAA ett lag som stöds av ett av de rikaste och mest frispråkiga kollektiven i landet, en boosterfinansierad grupp som kallas Volunteer Club. Den gruppen är nära knuten till en marknadsföringsbyrå som heter Spyre Sports Group: de två enheterna delar samma högsta ledning och ledning i Knoxville, Tennessee.

Förra året kallade den kollektiva spårningswebbplatsen On3.com Volunteer Club för det “ledande kollektivet i landet” efter att gruppen sa att den hade samlat in 13,5 miljoner dollar till Tennessee-idrottare.

Det största priset var Mr. Iamaleava, en 6-fot-6 quarterback från Long Beach, Kalifornien, som hade varit den fjärde rankade rekryten i sin klass.

”Det fina ordet som används är 'kollektiv'. Men gör inga misstag: det här är en krigskassa,” sa Hunter Baddour, en topptjänsteman i Spyre Sports and Volunteer Club, i en podcast 2022. “Vi samlar in pengar och skapar en NIL-krigskassa, där Tennessee kommer att vara lika konkurrenskraftig som någon annan i landet.”

När deras lag växte förbättrades Tennessee på planen. Efter en lång dyster sträcka, postade Volunteers ett 9-4-rekord förra året och laget avslutade säsongen rankat bland de 20 bästa.

Baddour organiserade också en lobbygrupp för denna nya industri, Collective Association, som enligt uppgift har bett NCAA att dela några av sina enorma tv-intäkter med kollektiven.

Baddour och James Clawson, den andra topptjänstemannen i Volontärklubben, svarade inte på förfrågningar om kommentarer på tisdagen.

NIL-regler som trädde i kraft 2021 tillät spelare att få betalt för sina rekommendationer, men fortsatte att förbjuda elever att få betalt för att spela. Men grupperna hittade effektivt ett sätt att komma runt den begränsningen.

De skrev på idrottare på stora kontrakt för små mängder arbete (ibland så lite som ett inlägg på sociala medier i månaden) för att hålla dem nöjda och spela på den skola de valt.

I juli förra året bötfällde NCAA Tennessee med 8 miljoner dollar och satte sitt sportprogram på prov i fem år efter att ha hittat “upprepade och allvarliga överträdelser” av ett förbud mot tränare att använda kontanter för att rekrytera spelare. Dessa överträdelser inträffade före namn-, bilder- och likhetssystemet: Istället betalade tränare fotbollsspelare på gammaldags sätt, kontant.

Sedan kollektiven dök upp i slutet av 2021 har NCAA meddelat två fall där de straffade skolor för betalningar för initiativtagares namn, bilder och likheter. Förra året införde han lätta sanktioner mot University of Miami efter att en whistleblower lagt ut bilder på sig själv som uppvaktar potentiella transferstudenter för dambasketlaget.

Den här månaden införde dock NCAA strängare sanktioner, inklusive böter och två års skyddstillsyn, mot Florida State efter att en fotbollstränare tog med en blivande transferstudent till ett gruppmöte. Gruppen erbjöd sedan spelaren $15 000 i månaden för att skriva på med Florida State, sa NCAA. Spelaren avvisade erbjudandet och stannade på sin ursprungliga skola.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *