Hur Silicon Valley förde Sam Altman och OpenAI samman

By | November 23, 2023

När OpenAI meddelade Sam Altmans återkomst till rodret på tisdagskvällen bröt en improviserad fest ut på företagets kontor i San Francisco.

När personalen firade återinträdet av medgrundaren som blev dramatiskt avskedad bara fyra dagar tidigare, var företagets investerare och andra tekniska ledare snabba med att erbjuda sitt stöd till Altman, med en flod av hjärtemojis som svämmade över sociala medier X.

“Grattis till OpenAI! Det är fantastiskt att se de goda killarna vinna!” skrev Salesforce-grundaren Marc Benioff. Han var en av flera inflytelserika personer i Silicon Valleys sammansvetsade teknikscen för att erbjuda offentligt stöd, även om han hade försökt tjuvjaga OpenAI-anställda tidigt i krisen med ett erbjudande att matcha deras löner.

Altmans återkomst var kulmen på dagar av febriga ansträngningar, som till stor del utfördes på distans, av personal, finansiärer och högprofilerade Silicon Valley-figurer för att övertyga en beslutsam styrelse att de hade gjort ett katastrofalt misstag genom att sparka den 38-årige mannen.

En massuppror av OpenAI-personalen var den främsta orsaken till styrelsens omvälvning, enligt flera personer med direkt kännedom om diskussionerna. Många förväntade sig att Altman skulle återvända till företaget på söndag, uppmuntrad av sin tidigare chefs framträdande på kontoret.

Altman gjorde det klart att hans återinträde skulle kräva en granskning av styrelsen som hade tagit bort honom flera dagar tidigare för att han inte var “konsekvent sanningsenlig”. De inkluderade Ilya Sutskever, en medgrundare vars arbete fokuserade på forskning om artificiell intelligens; Adam D’Angelo, VD för fråge-och-svar-tjänsten Quora; teknikentreprenören Tasha McCauley; och Helen Toner från Georgetown Universitys Center for Security and Emerging Technology.

Direktörerna stod till en början på sitt och utnämnde Emmett Shear, medgrundare av videoströmningstjänsten Twitch, till tillfällig vd på söndagskvällen.

När Sutskever bjöd in anställda till en bolagsstämma för att hälsa på den nya chefen på företagets interna meddelandesystem fick han en rad långfinger-emojis som svar, enligt två personer med kännedom om meddelandena.

“De flesta som befann sig i byggnaden då lämnade”, sa en av personerna.

Altman bekräftade snabbt att han och Greg Brockman, en annan medgrundare som lämnade i fredags, skulle gå med i Microsoft, OpenAI:s nyckelpartner. Tidigare kollegor skulle ha en öppen dörr att följa och gå med i en ny AI-enhet, sa Microsofts chef Satya Nadella.

På måndagsmorgonen var hotet om personalexodus från OpenAI tydligt: ​​Mer än 500 av företagets 770 anställda, inklusive Sutskever, skrev sina namn på ett brev där de bad styrelsen att avgå och återinsätta Altman. På tisdagskvällen hade alla utom 20 personer på OpenAI:s lönelista skrivit på.

Personalens ansträngningar för att få tillbaka Altman leddes av en trio av återstående toppchefer: Mira Murati, Brad Lightcap och Jason Kwon.

Samtidigt hade riskkapitalisterna som stödde OpenAI gått till handling och lovat offentligt stöd för Altman vad han än gjorde härnäst.

Privat, investerare och företagsledare pressade styrelsen för mer detaljer om vad som hade lett till Altmans sparken, utöver hans kryptiska uttalande som antydde att han inte alltid hade varit sanningsenlig. Inga ytterligare detaljer gavs, enligt flera personer med kännedom om dessa diskussioner.

Enligt riskkapitalisten Vinod Khosla, en tidig supporter av OpenAI, hade Sutskever uttryckt oro över den snabba utvecklingen av generativ AI-kapacitet.

En person med direkt kännedom om förhandlingarna med Altman sa dock att styrelsens beslut inte var baserat på oro över hur utredningen fortskrider på företaget eller någon typ av tjänstefel. Snarare återspeglade det en förlust av förtroende mellan styrelsen och Altman på grund av flera fall av förvirring, sa de.

Ilya Sutskever, medgrundare av OpenAI, uttryckte oro över den snabba utvecklingen av generativ AI-kapacitet. © AFP/Getty Images

När de kände att företaget – och med det dess utsikter för miljarder dollar i investeringsavkastning – var i fara, började några investerare utforska rättsliga åtgärder, enligt två personer med kunskap om deras tänkande. En fråga var hur man stämmer en styrelse vars skyldighet enligt OpenAI:s stadgar var mänsklighetens säkerhet i stort, inte investerarna.

Men “hotet om en rättegång togs på allvar”, sa en anställd på ett riskföretag som investerade i OpenAI. ”Det ville inte företaget. Det hjälpte dem att komma till bordet och försöka hitta en verklig lösning här. “Han blev allvarlig.”

Bland dem som anslöt sig till Altmans sida var Airbnbs grundare Brian Chesky, den framstående riskkapitalisten Ron Conway och tidigare Salesforce-chefen Bret Taylor, enligt personer med kunskap om situationen. Taylor har sedan dess utsetts till ordförande för den nya styrelsen.

Medan Sutskever hade bytt sida, arbetade styrelsens tre återstående direktörer – D’Angelo, Toner och McCauley – tillsammans för att förhandla fram OpenAI:s framtid som ett enat team, enligt en person nära deras tänkande.

Innan de tillkännagav Shears utnämning på söndagen, hade styrelseledamöter undersökt alternativa alternativ för verkställande direktören. Ett namn som diskuterades var Dario Amodi, en före detta OpenAI-anställd som lämnade för att skapa det konkurrerande företaget Anthropic, enligt en person med kunskap om diskussionerna.

Utsikterna för att Amodei skulle gå med i OpenAI igen eller en möjlig sammanslagning av företagen togs upp, men diskussionerna gick inte längre än till de preliminära stadierna, sa personen. En person med kännedom om styrelsens ställning under helgen förnekade att styrelsen hade kontaktat Anthropic för att diskutera någon affär.

Anthropic avböjde att kommentera.

Styrelsen befann sig konsekvent i den förlorande delen av den offentliga debatten om OpenAIs framtid. Altmans “superkraft är att få människor på sin sida, forma berättelser, driva situationer till den form som passar honom bäst”, sa en person med direkt kunskap om förhandlingar mellan Altman och styrelsen. OpenAI-direktiv.

Styrelsen “underskattade förmodligen” styrkan i Altmans “PR-kampanj” och var också förmodligen “lagligt begränsad av vad de kunde eller var villiga att säga”, sa en annan person som arbetade med två av styrelseledamöterna. . En person med direkt kännedom om styrelsens ställningstagande bekräftade att de var juridiskt begränsade under förhandlingarna.

På tisdagen, med den amerikanska Thanksgiving-helgen i antågande, hade diskussioner mellan en liten kärngrupp, som inkluderade Altman, flankerad av sin gamla vän Chesky, andra OpenAI-ledarfigurer och styrelsen, hamnat i fokus.

D’Angelo, Toner och McCauley förhandlade tillsammans, enligt två personer med kännedom om saken, och säkrade en oberoende utredning av förra veckans händelser, samt försäkringar om att Altman inte skulle gå med i OpenAI:s styrelse igen.

Shear spelade också en nyckelroll i samtalen, sa en person.

En problematik var sammansättningen av den nya styrelsen. Bortsett från det faktum att de återstående styrelseledamöterna var intresserade av att säkerställa att Altman var utanför ärendet, insåg VD:s anhängare att det var viktigt att välja ut personer som skulle tas på allvar av investeringsvärlden men som skulle anses vara tillräckligt oberoende, sa en person med kunskap om samtalen.

OpenAI meddelade på tisdagen att D’Angelo, Salesforces Taylor och tidigare USA:s finansminister Larry Summers skulle bilda den nya styrelsen.

Att välja en tredje person (i slutändan Summers) hade varit särskilt svårt, sa en person som var bekant med samtalen, och en lång lista med potentiella kandidater hade lagts fram som alternativ.

De två personerna som lämnade styrelsen, McCauley och Toner, var AI-säkerhetsexperter som sågs som relativa outsiders, medan den återstående direktören, D’Angelo, är en etablerad figur i Silicon Valley.

Strax efter klockan 22 på tisdagskvällen i San Francisco meddelade OpenAI att en affär hade nåtts och att Altman skulle återvända. “De senaste fem dagarna har jag sett människor på OpenAI vara lugna och fast beslutna att driva sitt uppdrag framåt trots allt som händer runt dem”, sa Nadella på X.

Alfred Lin, en partner på riskkapitalföretaget Sequoia Capital, som har investerat i OpenAI, sa att han var “inspirerad” av Altman och Brockmans “orubbliga optimism och engagemang för deras uppdrag och inverkan.”

På onsdagen sa Sutskever – en av direktörerna som röstade för att ta bort Altman – att ingenting kunde förmedla “hur glad jag är” med resultatet av samtalen.

Video: Kan generativ AI leva upp till hypen? | FT-teknik

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *