Hur behåller du en vänskap? Dessa kvinnor har gjort det i 50 år.

By | February 12, 2024

De förberedde sig för fester och delade otaliga skratt som förstaårsstudenter inne i de trånga kvarteren i Elkton Hall, en höghus sovsal vid University of Maryland i College Park. De band över att vara svarta kvinnor vid ett universitet där svarta studenter 1971 endast utgjorde 4 procent av studentkåren.

Vänner gav den sammansvetsade gruppen unga kvinnor smeknamnet “Sugar Hill”, och namnet fastnade. “Det var unikt att så många afroamerikanska kvinnor fanns på ett ställe”, säger Elizabeth Gholston, 71, en tidig medlem i gruppen som nu bor i nordvästra Washington. “Under den tiden behövdes den typen av kamratskap och sammanhållning.”

Den 14 december 1973 samlades kvinnorna, de flesta av dem högskoleseniorer, för att fira en födelsedag och tidig examen. Men det var inte slutet för kompisgänget. Innan kvällen var över hade de bestämt att gruppen skulle träffas igen i december året därpå. De anade aldrig vart den nya traditionen skulle ta dem.

Under de senaste 50 åren har kvinnor fortsatt att samlas minst en gång om året för middagsfester, övernattningar på helger och semestrar runt om i världen. Sugar Hill Sisterhood, som de nu kallar sig själva, har utökats till 16 kvinnor som har stöttat varandra genom fem decennier av milstolpar: bröllop och examen, babyshower och begravningar.

Det finns ingen utmaning för stor för systerskapet, sa Everene Johnson-Turner, 71, som nu bor i Columbia, Maryland, och deltog i den första decembermiddagen. “Jag skulle kunna kalla in trupperna om en minut”, sa han. “De skulle vara där för att hjälpa mig.”

Varaktiga vänskap och traditioner.

Den bestående karaktären hos kvinnlig vänskap har dokumenterats väl. Forskning visar att kvinnliga vänskaper tenderar att vara djupare än mäns, och kvinnor är mer benägna att förlita sig på stöd från sina vänner snarare än sina makar, säger Marisa Franco, biträdande klinisk professor vid University of Maryland och författare till “Platonic: Hur vetenskapen om anknytning kan hjälpa dig att skaffa och behålla vänner.”

Medan många människor har vänskap som sträcker sig över decennier, är kvinnorna i Sugar Hill något av en fallstudie i vad som krävs för att behålla dem. Även om bandet mellan Sugar Hill-kvinnorna skapades under deras collegeår, säger de att de har arbetat hårt för att hålla kontakten och vårda sina relationer. En daglig WhatsApp-gruppchatt hjälper dem att hålla kontakten, liksom telefonsamtal, videochatt och fjärrgruppsaktiviteter som en 90-dagars träningsutmaning. De är engagerade i sina årsmöten och har stöttat varandra orubbligt.

“Karaktären hos alla kvinnor i den här gruppen är förstklassig”, säger Jonetta Hill, 71, som nu bor på Jungfruöarna. “Folk är förvånade över att alla dessa kvinnor under alla dessa år inte har bråkat, vi har inte haft ett uppbrott eller något liknande. Vi respekterar var och ens individualitet.”

Medan Sugar Hill-återträffarna började med årliga middagar utvecklades de senare till att tillbringa natten hemma hos varandra och sedan resa runt världen tillsammans. Kvinnorna säger att oavsett vad som händer i deras liv kan de se fram emot att tillbringa tid med Sisterhood of Sugar Hill varje december.

Sugar Hill Brotherhood har rest världen över tillsammans, med resor till Jamaica, Spanien, Italien, Bahamas, Mexiko, Förenade Arabemiraten, Brasilien, Argentina och Portugal, bland många andra platser. I december firade gruppen 50-årsjubileet av decembermötena med en resa till Granada.

“Dessa resor är betydelsefulla eftersom de under många år var den enda semestern jag hade”, säger Cassandra Stewart, en 71-årig kvinna som bor i Baltimore. “Vi hade den bästa tiden någonsin och det sätter verkligen tonen för mitt år. När jag är med dem kommer det bara att vara bra tider.”

(Video: David Carter för The Washington Post)

För att säkerställa att resor och möten fortsätter att ske utser gruppen varje år någon som ansvarar för att välja plats, beräkna transporter och planera aktiviteter. Den personen kan organisera resan ensam eller i en kommitté tillsammans med några andra kvinnor. Värdar väljs ut utifrån en rotation och innan mötet avslutas bestäms vem som ska planera för nästa år. När resmålet väl är bestämt finns det inga klagomål.

“Det är en outtalad överenskommelse att inte säga något nedslående om valet av plats”, säger Linda Evans Cheek, 72, från Hyattsville, som också bodde i Elkton Hall under sina collegeår. “Om du vill åka någonstans när det är din tur så åker vi dit.”

Möteskoordinatorn kommer att skicka ett meddelande i mitten av mars eller början av april om resmålet tillsammans med en uppskattning av den totala kostnaden, säger Joyce Wynn Dawkins, 71, en före detta Elkton Hall-bo som bor i Laurel, Maryland. Det är en del av det roliga.

“Det riktigt stora jag älskade var spänningen över att ingen visste vad de skulle göra förrän inbjudningarna gick ut,” sa Dawkins.

Den dagliga gruppchatten är livlig och eklektisk. Meddelanden inkluderar böner, inspirerande citat och livsuppdateringar, sa Dawkins. “Tid och vänner är två saker som blir mer värdefulla när du blir äldre”, stod det i ett meddelande.

När det är någons födelsedag fylls gruppchatten med GIF, emojis och lyckönskningar. Om kvinnor någonsin behöver ha en djupare konversation kommer de att vända sig till ett videosamtal, som de gjorde på fredagar under höjden av Covid-19-pandemin.

Och om någon i gruppen nämner att de inte mår bra vet du att du kommer att höra från alla andra.

Helen Jackson James, en 71-årig bosatt i Columbia, Maryland, upplevde nyligen en bultande huvudvärk och nämnde det för Quentess Elizabeth Davis från DC, som hon har känt sedan gymnasiet. De två, tillsammans med Novella Jones Sherman från Mitchellville, Maryland, blev ursprungligen en del av Sugar Hill Sisterhood när de var studenter som pendlade till University of Maryland campus.

Nästan omedelbart efter att ha klagat på sin huvudvärk började James få oroliga sms och samtal från andra kvinnor i gruppen. “De var överallt och frågade mig: 'Gick du till doktorn?' Åkte du till akuten?” sa James, som senare fick en huvudskanning och en ren hälsoräkning. “De hjälper mig att hålla min hälsa och mitt sinne positivt. Vi ger varandra styrka och när det är något utmanande för oss försöker vi uppmuntra den personen.”

Stöd i goda och dåliga tider.

I slutet av 1970-talet dog Dawkins pojkvän i en bilolycka. Hon hade flyttat tillbaka till Baltimore och sörjde förlusten när en av Sugar Hills systrar, Sheila Perkins-Hawkes, övertygade Dawkins att återvända till DC och bo i en lägenhet med henne. De förblev rumskamrater under de närmaste åren. “Hon matade min själ,” sa Dawkins. “Det här är allt jag kan säga. Hon lät mig gråta när jag ville gråta.”

Stewart, en infödd Baltimore, blev vän med de flesta av kvinnorna genom Dawkins, som hon träffade på gymnasiet. Brödraskapet var där för Stewart på sin lägsta nivå för nästan 40 år sedan, när den ideella organisationen där han arbetade stängde sina dörrar. Hon var utan fast anställning i två år, och hennes kvinnliga vänner skickade hennes kort, täckte hennes middagar och hjälpte till och med att betala för att hon skulle delta i årets återföreningsresa.

“Det betydde mycket för mig,” sa Stewart. ”Jag kommer inte ihåg att jag varit så låg i mitt liv. Det var så de höll mig uppmuntrad. De fick mig bara att må bra med mig själv i en tid då jag inte hade det alls. “Jag har inga biologiska systrar, vi har alla bröder, men jag tror inte att jag kunde ha valt en bättre uppsättning systrar.”

Perkins-Hawkes, 71, en D.C.-infödd som växte upp med flera vänner i gruppen, sa att hon har lutat sig mot vängruppen för att ta sig igenom allt från “dålig pojkvänsuppbrott” till “min glädje, mina sorger, ögonblick då jag ramlade och behövde hämtas.”

Och de kan räkna med att hon får samma stöd. “Om du ringer mig och behöver mig så kommer jag”, sa han.

(Video: David Carter för The Washington Post)

Gruppen fortsätter att diskutera ursprunget till deras namn. Flera sa att de tror att det startades av manliga vänner på campus. “Socker” var en term av kärlek till kvinnorna, medan “hill” syftade på det faktum att de bodde på översta våningen i Elkton Hall. “Vi var alla tjejer och vi skulle alla vara söta systrar”, säger Angie Page, 71, från Ellicott City, Maryland. “Socker är sött och vi var damer där.”

Medlemmar i gruppen säger att deras namn har blivit en del av deras identitet och nu sträcker sig till deras familjemedlemmar. Makar kallas “sugar daddies”, sa Johnson-Turner. Barn är “sockerbarn” och barnbarn är “söta kakor”.

“Allt vi kallar våra familjer har med socker att göra,” sa Johnson-Turner.

Sugar Hill-vänskap sträcker sig nu över generationer. Vänner stöttar varandras barn och barnbarn, och brödraskapets barn umgås också. “Det är en fantastisk känsla att veta att vi har fört arvet från Sugar Hill till våra ättlingar och att de ger det vidare till sina ättlingar”, sa Dawkins.

Och när Dawkins gifte sig 1985 förklarade Cheeks man för sin fästman att deras engagemang gick utöver hans fästmö. “Se bara till att du vill göra det här,” minns Dawkins att han sa då. “Du ska gifta dig med henne, men du gifter dig också med 15 andra systrar.”

“Han skrattade”, sa Dawkins, “men han hade rätt.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

Iconic One Theme | Powered by Wordpress