Hell Chicken-upptäckten kan berätta för oss hur dödsdömda dinosaurier var: ScienceAlert

By | January 28, 2024

Var dinosaurier redan på väg att dö ut när en asteroid träffade jorden för 66 miljoner år sedan och avslutade kritaperioden, den geologiska period som började för cirka 145 miljoner år sedan? Det är en fråga som har oroat paleontologer som oss i mer än 40 år.

I slutet av 1970-talet började debatten om huruvida dinosaurier var på topp eller på tillbakagång innan deras stora utrotning. Forskare vid den tiden noterade att även om mångfalden av dinosaurier verkade ha ökat i det geologiska stadiet som sträckte sig över 83,6 miljoner till 71,2 miljoner år sedan, verkade antalet arter på scenen minska under de senaste miljoner åren från kritatiden.

Vissa forskare har tolkat detta mönster som att asteroiden som träffade Mexikanska golfen helt enkelt var det sista slaget för en redan sårbar grupp djur.

Andra har dock hävdat att det som verkar vara en nedgång i dinosauriediversitet kan vara en artefakt av hur svårt det är att räkna dem korrekt. Fossila formationer kunde bevara olika dinosaurier mer eller mindre ofta beroende på faktorer som deras gynnade miljö och hur lätt deras kroppar fossiliserades där.

Tillgängligheten för olika hällar kan påverka vilka typer av fossil forskare har hittat hittills. Dessa fördomar är ett problem eftersom paleontologer måste förlita sig på fossiler för att definitivt svara på hur friska dinosauriepopulationer var när asteroiden slog till.

Vid det avgörande ögonblicket, vad hände egentligen med mångfalden av dinosaurier?

Upptäckten, identifieringen och beskrivningen av nya dinosaurier ger viktiga ledtrådar. Det är här vårt arbete kommer in i bilden. Nära granskning av vad vi trodde var ett juvenilt exemplar av en redan känd dinosaurieart från denna period visade att det faktiskt var en del av en vuxen av en helt ny art.

Vårt arbete med fokus på livsstadiet för vårt exemplar visar att mångfalden av dinosaurier kanske inte har minskat före asteroidnedslaget, utan snarare att det finns fler arter från denna period som ännu inte har upptäckts, eventuellt till och med genom att omklassificera fossiler som redan upptäckts. hittade i museet samlingar. .

Kyle Atkins-Weltman håller lårbenet på den nya dinosaurien när den togs emot, med de andra fossilerna i bakgrunden. (Kyle Atkins-Weltman)

Ledtrådar inuti benen på en fågelliknande dinosaurie

Vår nya studie fokuserade på fyra bakbensben: ett lårben, ett skenben och två mellanfotsben. De grävdes fram i South Dakota, i klipporna i Hell Creek-formationen, och går tillbaka till de sista 2 miljoner åren av krita.

När vi först undersökte benen identifierade vi att de tillhörde en familj av dinosaurier kända ascaenagnathids, en grupp fågelliknande dinosaurier som hade tandlösa näbbar, långa ben och korta svansar. Direkta fossila och antagna bevis tyder på att dessa dinosaurier var täckta av komplexa fjädrar, ungefär som moderna fåglar.

Den enda kända arten av cenagnathid från denna tid och region var anzú, ibland kallad “kycklingen från helvetet”. Täckt av fjädrar och sportvingar och en tandlös näbb, anzú Han vägde cirka 450 till 750 pund (200 till 340 kg).

Trots hans skrämmande smeknamn är hans kost ett ämne för debatt. Det var troligen en allätare som livnärde sig på både växtmaterial och smådjur.

Eftersom vårt exemplar var betydligt mindre än anzú, vi antog bara att han var minderårig. Vi tillskriver de anatomiska skillnaderna vi märkte till dess juvenila tillstånd och mindre storlek, och vi tror att djuret skulle ha förändrats om det hade fortsatt att växa.

Anzu-exemplar är sällsynta och inga definierade unga exemplar har publicerats i den vetenskapliga litteraturen, så vi var glada över att lära oss mer om hur den växte och förändrades under hela sitt liv genom att titta in i dess ben.

Liksom ringarna på ett träd, registrerar ben ringar som kallas linjer av stoppad tillväxt. Varje årslinje representerar en del av ett år då djurets tillväxt avtagit. De skulle berätta för oss hur gammalt detta djur var och hur snabbt eller långsamt det växte.

Vi skar tre av benen på mitten så att vi mikroskopiskt kunde undersöka tvärsnittens inre anatomi. Det vi såg tog helt upp våra ursprungliga antaganden.

Tvärgående
Krickamarkörer markerar linjer av stoppad tillväxt i tvärsnittet av det fossiliserade benet. Mot utsidan av benet är linjerna mycket närmare varandra, vilket återspeglar mindre tillväxt per år. Forskarna räknade exakt sex streck, vilket betyder att detta djur var mellan 6 och 7 år gammalt när det dog. (Holly Woodward)

Hos en ung skulle vi förvänta oss att linjerna med hejdad tillväxt på benet är brett åtskilda, vilket indikerar snabb tillväxt, med jämnt avstånd mellan linjerna från insidan till utsidan av benet. Här såg vi att de bakre linjerna var alltmer åtskilda, vilket tyder på att detta djurs tillväxt hade avtagit och det var nästan i vuxenstorlek.

Detta var inte en ungdom. Istället var det en vuxen av en helt ny art, som vi kallar Eoneophron infernalis. Namnet betyder “Faraos kyckling från helvetet”, en hänvisning till hans äldre kusins ​​smeknamn. anzú. Egenskaper som är unika för denna art inkluderar fotledsben sammansmälta med skenbenet och en välutvecklad ås på ett av fotbenen. Dessa var inte egenskaper hos en ung man anzú skulle överträffa, utan snarare unika aspekter av de minsta eoneofron.

Utöka släktträdet för Caenagnathids

Med dessa nya bevis började vi göra omfattande jämförelser med andra familjemedlemmar för att avgöra var Eoneophron infernalis passa in i gruppen.

Det inspirerade oss också att ompröva andra ben som tidigare trotts vara anzúeftersom vi nu visste att det under den tiden levde fler caenagnathid-dinosaurier i västra Nordamerika.

Ett exemplar, ett partiellt fotben som var mindre än vårt nya exemplar, såg annorlunda ut från båda. anzú och eoneofron. Där det en gång fanns en “kyckling från helvetet”, fanns det nu två, och bevis på en tredje: en stor (anzú), med en vikt som motsvarar en grizzlybjörn, en medelstor (eoneofron), av liknande vikt som en människa, och en liten men fortfarande namnlös, nära en schäfer i storlek.

trädbevuxen scen med tre olika storlekar av fågelliknande dinosaurier
Eoneophron infernalis och de mindre namnlösa arterna ansluter sig nu till den större Anzu som caenagnathid-dinosaurier från den sena kritatiden i Hell Creek-regionen. (Zubin Erik Dutta)

Om man jämför Hell Creek med äldre fossila formationer, som Albertas berömda Dinosaur Park Formation, som bevarar dinosaurier som levde för mellan 76,5 miljoner och 74,4 miljoner år sedan, hittar vi inte bara samma antal arter av caenagnathid, utan också samma storleksklasser.

Där har vi Caenagnatojämförbar med anzú, chirostenoterjämförbar med eoneofronoch Städer, jämförbar med den tredje arten som vi hittade bevis för. Dessa paralleller i både artantal och relativa storlekar erbjuder övertygande bevis för att cenagnathiderna förblev stabila under den senare delen av kritatiden.

Vår nya upptäckt tyder på att mångfalden av denna grupp av dinosaurier inte minskade i slutet av krita. Dessa fossil visar att det fortfarande finns nya arter att upptäcka och stödjer tanken att åtminstone en del av mönstret av minskande mångfald är resultatet av fördomar i provtagning och bevarande.

Dödde stora dinosaurier ut på det sätt som en Hemingway-karaktär skämtade om att dö ut: “gradvis, sedan plötsligt”? Även om det fortfarande finns många utestående frågor i denna utrotningsdebatt, eoneofron Det lägger till bevis för att Caenagnathids klarade sig ganska bra innan asteroiden förstörde allt.Konversationen

Kyle Atkins-Weltman, Ph.D. Student i Paleoecology, Oklahoma State University och Eric Snively, docent i anatomi och cellbiologi, Oklahoma State University

Den här artikeln är återpublicerad från The Conversation under en Creative Commons-licens. Läs originalartikeln.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *