Ett Bright Ray-program hjälpte denna 35-åriga Philadelphia-kvinna att få sitt gymnasieexamen

By | November 23, 2023

Yesenia Pérez barn var mållösa när de såg bilden: deras mamma strålade i en kungsblå examensmössa och klänning.

“De var förvånade”, sa Pérez. “Hans ögon var stjärnor och hjärtan.”

Pérez är 35 år gammal, hans son är nybörjare på gymnasiet och hans dotter går i åttondeklass. Nathan och Maylanie visste att deras mammas tonårstid var kaotisk och att hon hade lämnat gymnasiet utan examen och sedan genomlevt en så mörk period att det var oklart om hon någonsin skulle komma ut.

Pérez hade försökt få sitt examensbevis flera gånger efter att hon hoppat av skolan. Han stannade aldrig. Så när hon skrev in sig på nattskolan vid 34 års ålder, var inte ens hon säker på om hennes planer hade slutfört.

Nu har Pérez en vecka kvar på sig att slutföra sin sista lektion och elevrådets ordförande med rapportkort fulla med A:n valdes nyligen av School District of Philadelphia som en av månadens två elever bland ett system med 113 000 elever.

Med semesterperioden närmar sig, är det säkert att säga att Perez är mer tacksam än någonsin.

“Det är så bra”, sa Pérez, om det erkännande han får nu, om de hinder han har övervunnit. ”Jag är stolt över mig själv, min familj är stolt över mig. jag gjorde detta helt ensam”.

Från gatan till en uppenbarelse

Perez växte upp i Kensington, hos F och Allegheny, ett av sju syskon. Hans mamma flyttade familjen till Puerto Rico när Pérez var 8 år gammal och återvände sedan till Philadelphia när han var 12 år gammal.

Att flytta var störande och Perez var rastlös. Mellan språkbarriärer och andra problem fick Pérez göra om tre betyg.

”Det hände för många saker, min mamma reste från en plats till en annan. “Det förstörde mig,” sa Perez.

När han tog examen från Stetson High School var Perez 16 år gammal. Han gick kort på Edison High och gick sedan över till en alternativ skola för äldre elever med färre poäng.

Men det höll inte. Perez, som hon själv erkänner, var ett problem. Hon kämpade på och brydde sig inte så mycket om jobbet.

”Jag bråkade med alla lärare. Han hade ett väldigt dåligt humör. Jag ville bara inte bli tillsagd vad jag skulle göra; Jag ville bli min egen chef. Jag hade min fil som var full av avskedsanteckningar för dumma saker jag gjort, sa Pérez.

Marcus Delgado, då rektor vid Fairhill Community High School, Pérez första alternativa program, minns det tydligt.

“Hon var en av mina svåra elever att ha att göra med,” sa Delgado. Det är trevligt, sa Pérez: Delgado var en gång tvungen att leda henne ut ur byggnaden för att hon var så störande.

Till sist träffade Pérez mannen som skulle bli pappa till hennes barn och bestämde sig för att hon hade avslutat sina studier. Hon var 17 år gammal.

“Jag ville bara stanna på gatan och bestämde mig för att jag inte behövde någon utbildning,” sa han.

Pérez födde tre barn, Javier, Nathan och Maylanie.

Och sedan, 2011, förlorade Pérez Javier, Javielito, till sin familj, en pojke med mjuka bruna ögon och väldigt kort hår. 4-åringen tog en pistol som hans pappa trodde låg gömd i huset och sköt sig själv.

Javier Merle Sr., Pérez make, dömdes till nio års fängelse anklagad för ofrivilligt dråp. Förlusten av sin äldsta son fick Perez att “bli galen”, sa han. ”Jag sov inte, jag åt inte. Situationen som inträffade var outhärdlig.”

Perez förlorade nästan Nathan och Maylanie till barnskyddssystemet för att återhämta sig, med hjälp av sin mamma och systrar och intensiv terapi.

“Mina barn gjorde mig stark,” sa Pérez. Han försökte gå tillbaka till skolan för att få sin GED, men programmet passade inte bra och livet fortsatte att inkräkta på. Perez flyttade till Ohio för att börja om och sedan tillbaka till Philadelphia vara närmare sin familj och Javielitos grav.

Saker och ting började se upp för Perez förra året, när Merle kom hem från fängelset, skrev in sig på handelsskolan och tog examen till ett fast jobb som VVS-tekniker. En kusin till Perez hade varit framgångsrik på One Bright Ray, ett alternativt program som gör att otraditionella studenter kan få diplom.

Nathan och Maylanie närmade sig gymnasiet och Perez ville föregå med gott exempel. Så Pérez chansade och skrev på. Varje dag tog hon sina barn till skolan, arbetade som assistent för personlig vård och körde sedan från sitt hem i nordöstra till East Erie Avenue och K Street, där One Bright Rays Simpson Campus hade sin nattskola.

”Det var något jag alltid velat göra, men jag kunde inte; “Livet slog mig bara”, sa han. “Men jag tror att det var något för mig att gå tillbaka till skolan nu.”

Bli en ledare

Läraren Sally-Ann Naidoo såg något i Pérez när hon gick in i sin engelskaklass: han var en skarp, intelligent, men framför allt hårt arbetande elev.

“Yessy var som,” jag vet inte om jag kan göra det här, jag tror inte att jag gör det rätt, “sa Naidoo. Han kan ha saknat självförtroende i början, men han saknade inte beslutsamhet. “Hon skulle sträva efter att göra det bättre varje dag.”

Efter år av skolan var Pérez hungrig efter kunskap. Hennes son retade henne att hon var för gammal för gymnasiet (han går nu på George Washington High School och hennes dotter går på Baldi High School), men Perez fortsatte.

Och Perez fann sig själv bli en ledare.

Allt hon kunde vara volontär för gjorde hon: organiserade ett latinamerikanskt arvsfirande, vann posten som elevrådsordförande, drev en skolbutik som sålde snacks till människor som rusade från jobbet till skolan utan tid till middag och hjälpte äldre elever att övervinna tekniska utmaningar.

”Att gå i skolan var som fritid, borta från verkligheten: räkningar, hyra, man, barn. Jag får komma hit och lära mig med människor som jag verkligen bygger relationer med. “Det är något fantastiskt”, sa han.

Att börja på gymnasiet vid 35 års ålder var en uppenbarelse. Eleverna på One Bright Ray är nära, sa Perez, och de och personalen har arbetat tillsammans för att skapa traditionella skolstunder som hon aldrig hade som tonåring: en bal (hon och hennes man i samordnade röda kostymer) och en utflykt från hans sista året till en italiensk restaurang. .

“Jag har aldrig varit på en sådan restaurang”, sa han. ”Jag var tvungen att sitta där med klassen, som med en servett. “Det var anständigt för mig, som en liten fantasi.”

Resiliens-plus

Efter att Pérez avslutat sin sista klass den 29 november planerar hon att bli notarie. Han skulle också vilja arbeta för One Bright Ray och hjälpa andra äldre elever att anpassa sig till skolan efter decennier av frånvaro.

Naidoo sa att Perez är en problemlösare, inkluderande och snäll, någon som hans lärare beundrar.

På tisdagskvällen stod Perez vid foten av ett högt bord med mat: kalkon, fyllning, grönsaker, makaroner och ost, dominikanska pajer och ris, en tidig Thanksgiving-middag till kvällsskolan. Hon regisserade saker, såg till att tallrikarna var fulla, bestämde vem som skulle säga tack och var hon skulle lägga burkarna med saft och iste.

Efter att rektor Kareem Edwards hjälpt till att servera maten såg hon Perez och hennes klasskamrater skämta runt och dela stunder av kamratskap mellan klasserna.

Alla hennes elever, som sträcker sig från tonåringar till medelålders och äldre, är motståndskraftiga, sa Edwards.

Men Pérez, sa han, “är unik, en inspiration”, sa han. ”Hon är full av service, med ett stort hjärta. Andra elever tittar på henne och säger: ‘Om hon kan göra det, kanske jag kan göra det’.”

Och Delgado, Pérez första alternativa skolchef, som en gång var tvungen att fysiskt sparka ut henne ur byggnaden? Efter att ha blivit VD för One Bright Ray blev han biträdande sekreterare för Pennsylvania Department of Education.

“Jag sa till honom, ‘En dag kommer du att få det diplomet och jag kommer att vara den som ger dig det’,” sa Delgado. (Han sa att han kommer att hålla sitt löfte vid sommarens ceremoni, då alla årets One Bright Ray-studenter hedras.)

Perez tycker att det är bra.

“Jag vill att mina barn ska titta på sina föräldrar och säga: ‘Vi kom från en kamp och se var vi är nu'”, sa han.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *