Eftersom ordinarie säsongsarbete ger vika för Super Bowl-loppet, förblir Patrick Mahomes oundviklig

By | January 29, 2024

BALTIMORE – Medan de stod och sjöng satt han tyst. När musiken spelades och cigarettrök fyllde luften och hans lagkamrater dansade mitt i deliriet av en fjärde resa till Super Bowl på fem år, drog sig Patrick Mahomes tillbaka till en plaststol i hörnet av besökarnas omklädningsrum på M&T Bank Stadium och andades ut.

Euforin fanns förstås där, men i det ögonblicket hade den bästa fotbollsspelaren på planeten ett uttryck av absolut lättnad. I fem minuter stirrade han på sin telefon med ett leende på läpparna.

Till och med efter mellansäsongens grind och alla dessa fall från sina mottagare, efter att han tillbringat veckor med att bita sig i tungan framför mikrofoner innan han till slut bröt ut på sidlinjen, efter att hans Pro Bowl-tightend började visa sin ålder och experter började undra om mästarna hade fortfarande modet att nå ytterligare en eftersäsong; den här skulle behöva komma på vägen — En sanning är fortfarande oundviklig: det här är fortfarande Patrick Mahomes liga.

Han är Michael Jordan när han är som bäst, hindret som många av hans kamrater inte kan övervinna när det betyder mest. Jordan tillbringade 1990-talet med att krossa titelhoppen för sina motsvarigheter (Patrick Ewing, Charles Barkley, Karl Malone), värdiga Hall of Famers i sin egen rätt. Det är vad Mahomes gör just nu, vilket gör att människor som Josh Allen och Lamar Jackson undrar när hans tid kommer. Och om den här killen någonsin kommer att komma ur vägen.

”Det är svårt att beskriva någon den där väl”, sa Kansas Citys general manager Brett Veach söndag kväll, en timme efter att Chiefs besegrade Ravens med 17-10 i AFC Championship Game, deras fjärde konferenstitel under Mahomes sex säsonger som start. “Han är en legend. “Han är en välsignelse.”

Och det förblir ett hinder för alla AFC-lag med Super Bowl-ambitioner.

GÅ DJUPARE

Hur Chiefs försvar kvävde Ravens och banade väg tillbaka till Super Bowl

Den här karriären har varit annorlunda, kanske mer givande, på grund av den väg som Chiefs tog. På grund av en stökig grundserie och ett offensiv som aldrig såg bra ut och frågorna som dröjde in i början av januari. Det var lite mer än en månad sedan som Veach träffade huvudtränaren Andy Reid efter att Chiefs förlorade en match på juldagen mot Raiders, deras femte förlust på åtta veckor, en sträcka av ofattbar medelmåttighet för ett lag som har varit en mästerskapsutmanare sedan Mahomes blev startande 2018.

“Något var fel,” sa Veach. “Jag tror att förlusten verkligen påverkade oss. “Det gjorde att hela organisationen kunde se sig i spegeln.”

Fem veckor senare kallade han det för en av anledningarna till att de fortsätter spela.

Från det ögonblick som eftersäsongen började, en kylig natt i Kansas City i wildcardomgången, verkade mästarna återupplivade. Kelce, till att börja med, verkade fast besluten att skaka av sig sin slarviga ordinarie säsong: Han stormade fältet den natten för uppvärmning, dansa och skrika, ärmlös, i minusgrader. Hans energi vek aldrig och hans eld tände laget. Delfinerna hade aldrig en chans.

Det som Chiefs har gjort under på varandra följande veckor sedan dess, och vunnit i Buffalo och sedan i Baltimore på söndagskvällen, har varit ett bevis på deras beslutsamhet i mästerskapen som har skapats under eftersäsongen, för att inte tala om lärdomarna från deras svåra ordinarie säsong.

“Det är lite tufft,” sa Reid om att ta sig djupt in i slutspelet varje vinter, rutinen att spela två eller tre extra matcher varje år. “Du måste jobba på det mentalt. Det är inte lätt”.

Söndagens seger talar om det. Chiefs såg ut och spelade som ett veteranlag. Korparna kom hela tiden på sin egen väg. Cheferna begick tre straffar; korparna åtta. Chiefs gjorde touchdowns på sina två första resor till den röda zonen och avslutade utan omsättning; korparna förlorade honom tre gånger, två gånger i Kansas City-territorium.

Baltimores frustration växte under hela matchen. Jackson kastade en felaktig avlyssning i trippeltäckning och slog sin hjälm. Ravens framstående rookiemottagare Zay Flowers fumlade vid mållinjen, stormade sidlinjen och skar sig i handen.

Chiefs spelade som mästare.

“När det var dags att sänka hammaren sänkte de den,” sa Reid.

Mahomes glänste från början och spelade kvartspositionen lika bra som du kan spela mot ett elitförsvar som Baltimores. Han gjorde kast i täta fönster, som hans första kvarts touchdown till Kelce. Han kom ut ur leriga fickor och höll journalerna vid liv. Han fullbordade sina första 11 pass, en hård och förödmjukande påminnelse till en rasande lila-och-svart-klädd publik på M&T Bank Stadium.

Det vill säga, AFC är fortfarande beroende av Chiefs, även om matcherna spelas någonstans förutom Kansas City.

“Vi är fredlösa,” skröt catcher Rashee Rice senare. “Alla vill slå Chiefs. “Vi har ett mål på ryggen varje dag.”

Efter en tuff andra halvlek som såg fem raka poäng av Chiefs anfall, lanserade Mahomes sitt vackraste kast i spelet, en bågande dolk till Márquez Valdés-Scantling på tredje och nio med 2:19 kvar som fick fansen att ställa upp. Avgångar.

“Vi har den bästa quarterbacken i världen,” sade Chiefs linebacker Drue Tranquill. “Vi har världens bästa tight end. Vi har världens bästa tränare. Vi har världens bästa defensiva koordinator. Vi har världens bästa VD.

“När du har allt det där? Det är bara en tidsfråga.”

Vid ett tillfälle i andra halvlek hade Mahomes 27 avslut till Jacksons fem. Mahomes slutade 30 av 39 för 241 yards och en touchdown, och spelade ut ligans presumtiva MVP i stora och små ögonblick (Jackson var 20 av 37 för en touchdown och en interception). I ett spel där båda quarterbackarna mötte försvar på mästerskapsnivå såg Mahomes mer stabila ut. Jackson var i bästa fall blandad.

Och en folkmassa som desperat ville se Jackson äntligen gå vidare till en Super Bowl (i stort sett allt som saknades i hans CV vid det här laget) fick se nr 15 göra en fjärde resa på fem år, med chans att vinna sin tredje. Lombardi Trofé. Med Joe Burrows säsong 2021 som det enda undantaget, fortsätter Mahomes att skicka hem sina motsvarigheter, år efter år.

GÅ DJUPARE

“Spags är en magiker”: Hur Steve Spagnuolo förvandlade Chiefs försvar till ett av de bästa i NFL

Scenen efteråt var bekant på vissa sätt men fräsch på andra. Mahomes tog till ett annat steg och tog emot ytterligare en trofé, kanske den mest överraskande av alla de han har lyft under denna gyllene start på sin karriär. “Du tar det inte för givet”, sa han senare om att gå vidare till sin sista Super Bowl. “Du vet aldrig hur många du kommer att nå.”

Han är 28 år gammal. Han har redan vunnit 14 slutspelsmatcher, samma som Peyton Manning, samma som John Elway, samma som Terry Bradshaw. Det placerar honom på tredje plats genom tiderna, bakom endast Joe Montana (16 segrar) och Tom Brady (35). Och han har gjort det på bara sex säsonger.

Efter att Mahomes presenterat Lamar Hunt Trophy, gick Kelce, som fångade alla 11 av sina mål på 116 yards och en touchdown, av scenen och höll hand med sin berömda flickvän Taylor Swift. En Chiefs lagkamrat kunde inte förstå mängden fotografer, dussintals och dussintals, som följde dem. Det var fantastiskt, även för ett team som är vant vid att hantera intensiv uppmärksamhet.

“Herregud, jag har aldrig sett något liknande”, sa spelaren.

Därifrån hittade Kelce så småningom sin bror, Jason, som bar en Chiefs-hatt. De omfamnade.

“Det här är en lätt lag att rota i, sa Jason en stund senare. “De höll ihop trots allt nonsens.”

Det fanns mycket av det, strängheten i en mästerskapskamp som i månader aldrig verkade komma på rätt spår. Gnistorna kom från Kelce, som var nervös under genomgångar och övningar hela veckan (“Han ledde oss”, sa Mahomes, “han älskar utmaningen”). Och om Reid, som aldrig vek sig i sina möten efter matchen med lagägaren Clark Hunt den här säsongen (“Han tvivlade aldrig på laget,” sa Hunt). Och från defensiv koordinator Steve Spagnuolo, som i söndags utarbetade ett mästerverk av en spelplan, som kvävde Jackson och Ravens anfall hela matchen.

Men detsamma gäller för alla utmanare, mycket av det beror på franchisens ansikte, som efter den mest upprörande säsongen i sin karriär hittade en plats i ett festligt omklädningsrum att sitta ensam och njuta av.

Det var inte bara ännu en resa till Super Bowl. Det var det mest osannolika av allt.

“Han ger alla den tron ​​och det hoppet,” sa Veach om sin quarterback. “Det spelar ingen roll vad oddsen är, var vi spelar, vart vi är på väg. “Om vi ​​har 15 under center har vi en chans.”

(Foto: Kathryn Riley/Getty Images)

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *