COTA planerar stora transitförbättringar när det firar sitt 50-årsjubileum

By | January 29, 2024

I början av 1970-talet stod privata transitföretag över hela landet inför ekonomiska problem, och Columbus Transit Company var inget undantag.

Företaget gick över från elektriska spårvagnar till dieseldrivna bussar, men kostnaden för råolja steg. 1973 ledde USA:s stöd till den israeliska militären under det arabisk-israeliska kriget till att arabiska medlemmar av Organisationen för oljeexporterande länder (OPEC) embargo försäljning av råolja till USA, vilket utlöste en oljekris och inflation.

Stadens främsta transportleverantör stod inför allvarliga ekonomiska problem. Ägarna av Columbus Transit sålde verksamheten för 4,8 miljoner dollar 1974 till en begynnande kollektivtrafikmyndighet som skapades för att hjälpa till att rädda kollektivtrafiken i Columbus-området.

Den offentligt ägda byrån, Central Ohio Transit Authority (COTA), firar 50-årsjubileum i år och har blivit ett expansivt och utvecklande transportsystem som betjänar cirka 880 miljoner cyklister i centrala Ohio sedan det skapades.

COTAs flotta på 500 bussar och andra transitfordon betjänar nu 27 townships och 17 townships i Franklin, Delaware, Licking, Fairfield och Union counties. Byrån har också introducerat hållbara bränslealternativ, inklusive komprimerad naturgas, hybrid- och elfordon, med målet att producera nollutsläpp till 2035, säger COTA-talesmannen Jeff Pullin.

Kollektivtrafiksystem som COTA är en “livräddare” för de samhällen de betjänar, sa Pullin till The Dispatch.

“Utan kollektivtrafik är tillgången för många människor begränsad”, sa han. “(Kollektivtrafik) är tillgång till ditt arbete. Det är tillgång till dina läkarbesök. Det är så du kommer till mataffären. Det är så du kommer till skolan.”

The Dispatch gick ner i minnet och gick igenom COTAs historia, pratade med James T. Taylor III, COTAs bussoperatör i 28 år, och diskuterade med COTA-tjänstemän regionens senaste transportprojekt: Transportation Initiative. LinkUS Mobility, ett samarbete med Franklin County, staden Columbus, Mid-Ohio Regional Planning Commission och Franklin County Board of Commissioners.

COTA genom åren

COTA skapades faktiskt 1972, när invånarna i Columbus röstade för en transitskatt på 800 000 dollar och etablerade myndigheten som drivs av en styrelse med 13 medlemmar.

Två år senare, med hjälp av ett federalt bidrag, slutförde COTA sitt köp av det privatägda Columbus Transit Company för 4,8 miljoner dollar. Genom förvärvet fick COTA 31 nya luftkonditionerade bussar som man använde för att starta sin verksamhet.

1974 förnyade väljarna en treårig skatt som genererade $800 000 per år, varav 67% gick till COTA. 1978 lanserade COTA sitt nyckelkortsprogram, som erbjuder rabatter för passagerare med speciella mobilitetsbehov.

Under decennierna har COTA gjort flera stora förbättringar för att förbättra kundupplevelsen, göra transittiderna mer effektiva och har gjort betydande investeringar i fordon med låga utsläpp.

Några av dessa förbättringar inkluderar:

  • Utökad tillgång till passagerare med funktionshinder genom Project Mainstream (1978)
  • Installerade GPS-system på alla sina fasta ruttbussar (2002)
  • Bytte från dieseldrivna bussar till en blandad flotta av hybrid-, komprimerad naturgas- och elbussar (2010, 2013 respektive 2021).

COTA fortsätter att finansieras genom en 10-årig moms på 0,025 % som förnyades 1989 och gjordes permanent 1999.

Genom ögonen på en COTA-handlare

James T. Taylor III, 65, har varit COTA-bussoperatör i 27 år. Atlanta-infödingen och Desert Storm Army-veteranen flyttade till Columbus och började köra för COTA efter att vänner från hans tidigare jobb på Brink's rekommenderat att han ansöker om att arbeta på COTA. Han sa att han gjorde det på ett infall och njöt av sin tjänst på COTA.

“(Mina vänner) övertalade mig att komma till COTA och jag ångrar ingenting,” sa Taylor till The Dispatch.

Taylor och andra operatörer, såväl som passagerare, var tvungna att maskera sig när covid-19-pandemin slog till.

“COVID hade en enorm inverkan på vår tjänst när människors mobilitetsmönster förändrades. Över hela vår region började många människor arbeta på distans”, sa Pullin.

För att skydda både passagerare och operatörer antog COTA “väsentliga resor”-regler och begränsade antalet passagerare som tillåts på bussar. Byrån minskade också antalet timmar som operatörer kunde köra för att följa lokala, statliga och federala riktlinjer.

När vi ser tillbaka på pandemins tidiga dagar säger Taylor att de tiderna var “hjärtskärande”, men veteranförare soldater vidare och fortsatte att köra bussar.

“Veteranförarna slutade aldrig arbeta, vi kom till jobbet varje dag,” mindes Taylor. “Vårt jobb var att tjäna samhället och jag tror att allmänheten uppskattade det.”

Enligt COTA-data minskade passagerarantalet under pandemin från cirka 10,3 miljoner passagerare 2020 till 8,9 miljoner 2021.

Antalet passagerare har stadigt återvänt sedan dess, med siffror som inofficiellt uppskattas för 2023 till nästan 10,6 miljoner. Pullin sa att de slutliga officiella siffrorna inte kommer att vara klara förrän i februari.

Transportbyrån mötte också utmaningar för arbetskraften under och efter covid. De tvingades minska frekvensen på många rutter i september 2022 på grund av förarbrist.

Pullin sa att COTA har gått framåt med två stora anställningsevenemang under 2023 fokuserade på att anställa operatörer, vilket gör det möjligt för transitbyrån att utöka tjänsterna i september förra året. COTA planerar att hålla sitt nästa anställningsevent den 24 april, sa han, och om trenden med att öka operatörsuthyrningen fortsätter kommer myndigheten att kunna utöka tjänsterna igen i maj.

Taylor sa att de som letar efter en karriär har en bra möjlighet på COTA.

“Om du försöker göra en karriär för dig själv och din familj, är det ett bra jobb att överväga,” sa Taylor. Han sa att hans favoritdel av sitt jobb är när han får hjälpa invånare, passagerare och nykomlingar till Columbus att komma till sin destination.

“Om jag kan hjälpa (passagerare) på deras resa, det gör min dag.”

“Som ett uppkopplat tyg”: COTA:s LinkUS-mobilitetsinitiativ

Centrala Ohios befolkning förväntas nå 3,15 miljoner invånare år 2050, enligt forskning från Mid-Ohio Regional Planning Commission, som lägger till mer än 725 000 människor till regionen.

Med denna beräknade befolkningsökning om bara 25 år, har COTA och områdets regeringstjänstemän planerat lanseringen av LinkUS Mobility Initiative, en transittjänst som kommer att använda snabba busstransporter (BRT). LinkUS, fakturerad som “hastigheten för en tunnelbana med flexibiliteten och prisvärdheten hos ett busssystem”, kommer att innehålla nollutsläppsfordon med dedikerade transitbanor, förbättrade vägar för fotgängare och cyklister, biljettpriser utanför ombord via telefon och samordnade trådlösa trafikljus för både hastighet och effektivitet.

Initiativet kommer också att innehålla “korridorer” eller snabba transitlinjer, som länkar kvarter och bostadsområden till viktiga destinationer. Tjänstemän håller på att planera de tre första höghastighetskorridorerna:

  • West Broad Corridor, som kommer att inkludera Prairie och Franklin townships och Hilltop, Franklinton och centrala Columbus med 17 snabba transitstationer placerade varje halv mil.
  • Den nordvästra korridoren, som inkluderar Olentangy River, Bethel och Sawmill Roads, kommer att ha stationer varje halv mil. Enligt en LinkUS-rapport från hösten 2022 är detta område hem för 30 % av alla jobb i Franklin County och har tre av de största arbetsförmedlingarna i centrala Ohio.
  • East Main-korridoren, som kommer att ha 19 snabba transitstationer, kommer att slingra sig genom Columbus King-Lincoln Bronzeville-kvarter, Near East Side, Whitehall och Bexley.

Till 2050 planerar COTA att ha totalt fem snabba transitkorridorer, och Columbus och andra statliga myndigheter kommer att lägga till ytterligare 500 miles av trottoarer och cykelvägar, och totalt 250 miljoner dollar i vägförbättringar, enligt Aslyne Rodríguez, senior director för COTA . regionala strategiska partnerskap. Dessa höghastighetskorridorer, sa Rodriguez, kommer att hjälpa invånare i centrala Ohio att få bättre tillgång till hälsovård, utbildning, arbete och underhållning och främja “sammanhängande struktur” av fler trottoarer, cykelbanor och anslutna stigar.

“Jag tror att det är vad kollektivtrafik och transport i allmänhet kan göra för ett samhälle: koppla oss till nya möjligheter, koppla oss till de saker vi älskar och tillåta oss att leva, arbeta och leka på vår bakgård,” sa Rodriguez.

COTA kommer att sträva efter en 0,5 % höjning av momsen

Som med alla större projekt kommer LinkUS med en rejäl prislapp: den uppskattas till 8 miljarder dollar. COTA förväntar sig att finansiera 6 miljarder dollar av denna kostnad från en föreslagen 0,5 % höjning av omsättningsskatten som COTA kommer att be väljarna att godkänna vid valet i november.

En moms på 0,5 % har redan samlats in för att finansiera COTA i Franklin County och delar av länen Delaware, Fairfield, Licking och Union som betjänas av transitbyrån. Franklin County hade en total sammanlagd försäljningsskatt på 7,5 % i oktober 2023, så den föreslagna COTA-höjningen skulle bringa den till 8 % om den godkändes av väljarna.

Med väljarnas godkännande av momshöjningen, och beroende på flera andra faktorer, uppskattar COTA-tjänstemän att den första snabba transitkorridoren längs West Broad Street kommer att vara klar 2028 eller 2029. Myndigheten arbetar fortfarande med ett schema för de andra två löparna. enligt Pullin.

Med hänvisning till Columbus storstadsområdes position som en av de största städerna i USA, sa Rodriguez att investeringar i regionens kollektivtrafikinfrastruktur är nödvändiga för att stödja beräknad befolkningstillväxt.

“Vi är den 14:e största staden i USA och vi måste ha transit som matchar det”, sa Rodriguez.

@ShahidMeighan

smeighan@dispatch.com

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *