Amazons iRobot-affär på 1,4 miljarder dollar är död. Nu då?

By | January 29, 2024

Bildkrediter: Kimberly White/Getty Images för TechCrunch

Ett och ett halvt år efter att ha tillkännagett sin avsikt att förvärva iRobot är Amazon-affären officiellt död. Alla inblandade parter förutsåg en viss nivå av regulatorisk granskning, men efter några decennier av konsolidering av teknikföretag var det få som förväntade sig så mycket friktion. Avtalet hade redan gått igenom utvalda internationella tillsynsorgan, inklusive Storbritannien. I slutändan visade sig emellertid Europeiska unionens senaste nedslag mot upplevda konkurrensbegränsande fusioner och förvärv vara den sista spiken i kistan. Morgonens nyheter visar också att iRobot säger upp 350 personer, vilket representerar nästan en tredjedel av dess totala arbetsstyrka, när tidigare vd:n Colin Angle avgår.

“iRobot är en innovationspionjär med en tydlig vision om att göra konsumentrobotar till verklighet”, sa Angle i ett uttalande. “Avslutet av affären med Amazon är en besvikelse, men iRobot ser nu på framtiden med fokus och engagemang för att fortsätta bygga genomtänkta robotar och smarta heminnovationer som förbättrar liv och som våra kunder över hela världen älskar.”

Affären har redan tagit ut sin rätt på företaget, inklusive två omgångar av uppsägningar. I juli förra året sänkte Amazon sin köpeskilling med 15%, från 1,7 miljarder dollar till 1,4 miljarder dollar. Nyheten kom när iRobot meddelade att de samlade in 200 miljoner dollar för att fortsätta verksamheten efter att den ursprungliga affären förväntades avslutas.

“iRobot skaffar ny finansiering som vi tror är tillräcklig för att stödja vår verksamhet i en hyperkonkurrenskraftig miljö och möta våra likviditetsbehov, samt betala tillbaka iRobots befintliga skuld”, sa Angle då.

Frasen “hyperkonkurrenskraftig miljö” är avslöjande. Det gör faktiskt två saker. Det förklarar behovet av nya kontanter, mitt i finansiella strider som föregick förvärvsmeddelandet. Det talar också för den bredare regulatoriska granskningen kring affären. När det först tillkännagavs fanns det två viktiga stridspunkter bland kritikerna.

Det första och minst diskuterade var integritet. Roombas har kartfunktioner och Amazon har ofta mött kritik för sina beslut att erbjuda Ringkamera säkerhetsfilmer till myndigheter. Förståeligt nog har idén att tillåta företaget i privata bostäder på detta sätt gjort många förespråkare tveksamma.

Den andra och viktigaste problematiken är konkurrens. Amazon har den största reklamskylten på internet. I teorin kunde företaget ha marknadsfört Roombas på ett sätt som uteslöt “hyper” konkurrens.

“Vår djupgående undersökning visade preliminärt att förvärvet av iRobot skulle ha gjort det möjligt för Amazon att utesluta sina rivaler genom att begränsa eller försämra tillgången till Amazons butiker”, sade EU-kommissionen i ett uttalande i morse. “Till exempel skulle Amazon ha varit i en position att (i) ta bort eller ta bort rivaliserande robotdammsugare; (ii) minska synligheten för rivaliserande robotdammsugare som visas på Amazonas marknadsplats; (iii) begränsa åtkomsten till vissa widgets eller vissa kommersiellt attraktiva produktetiketter; eller (iv) öka kostnaderna för iRobots rivaler att annonsera och sälja sina robotdammsugare på Amazonas marknadsplats. Vi upptäckte också preliminärt att Amazon skulle ha haft incitament att utesluta iRobots rivaler eftersom det skulle ha varit ekonomiskt lönsamt att göra det. “Alla dessa uteslutningsstrategier kunde ha begränsat konkurrensen på marknaden för robotdammsugare, vilket leder till högre priser, lägre kvalitet och mindre innovation för konsumenterna.”

Naturligtvis råder det ingen tvekan om att miljön är dramatiskt mer konkurrenskraftig än den iRobot gick in i för 20 år sedan. När iRobot äntligen hittade sin plats i robotens vakuumutrymme efter år av tjuvstarter (inklusive dockor och lunar rovers, för att nämna några), hittade företaget äntligen på vad som än i dag är den enda hemroboten som är framgångsrik i betydande skala . . Angle tycker om att säga att han äntligen fann framgång som robotiker efter att ha blivit dammsugareförsäljare. Det är en trevlig linje som når till hjärtat av en bransch som kräver att man identifierar behov inom andra områden som de flesta robotiker inte är väl insatta i.

Efter två decennier finns robotdammsugare på sin egen ö. Detta beror verkligen inte på att iRobot eller konkurrenterna inte har försökt. Det verkar som om en annan “följeslagsrobot” kommer och går varje år. Problemet kan inte heller hänföras till bristande efterfrågan. Framför allt är det ett tekniskt problem. Det finns för närvarande många begränsningar för funktionaliteten hos maskinvaruautomation som är prissatt acceptabelt för konsumenter, och detta kommer sannolikt inte att ändras någon gång snart.

“/>

Bildkrediter: Amazon

Titta på Amazons Astro-robot. Den är söt, övertygande och gör en del intressanta saker (periskopsäkerhetskameran är en genuint smart innovation som undviker Roombas begränsade synvinkel). Men det var inte precis det som satte världen i brand. Vid det här laget är det förmodligen bäst att klassificera det som ett intressant experiment. Det betyder inte att Amazon är klar med det eller andra hemrobotar (det är det inte), men det känns just nu som en evolutionär återvändsgränd. Däremot skulle jag älska att bevisas fel här.

Samtidigt finns det nu dussintals robotdammsugare. Vissa kommer från större namn som Samsung och Dyson, medan mycket billigare modeller har översvämmat marknaden. Sök efter “billig robotdammsugare” på Amazon och du hittar massor av alternativ för under 100 $. iRobots fokus har å andra sidan varit att driva det senaste inom tekniken, vilket resulterat i robotar som är runt 10 gånger så mycket när saker som den självrengörande soptunnan beaktas.

iRobot har verkligen känt effekten av kategorin den skapade. Kommer du ihåg Looj rännrengöring eller Verro poolrengöring? Genom åren har företaget försökt tillämpa Roombas framgångar på olika delar av hemmet med en blandad meritlista av framgång. Samtidigt har Terra, som klipper gräsmattor, drabbats hårt av covid och försörjningskedjans begränsningar. Den frystes på obestämd tid för snart fyra år sedan, och morgonens nyheter bådar inte gott för projektets framtid.

Det beslutet kommer naturligtvis i slutändan att falla på den person som tar över som den andra VD:n i iRobots 34-åriga historia. För närvarande kommer Executive Vice President Glen Weinstein att överta den interimistiska rollen.

Uppsägningar bör alltid ångras på grund av den avgift de tar på människor, som alltför ofta godtyckligt pekas ut. Detta gäller absolut de flera rundor iRobot har gått igenom de senaste åren. Sedan grundandet 1990 har företaget varit en pelare i Greater Boston-områdets blomstrande robotekosystem. Ett eller två år efter att jag började stod TechCrunch värd för en privat middag för Boston robotarmaturer, och det verkade som att nästan alla gäster hade varit involverade i iRobot på ett eller annat sätt genom åren.

Boston robotik kommer äntligen att bli okej. De extremt begåvade människorna som inte längre är med i företaget kommer att bilda nästa generation av världsföränderliga robotstartups. Det här är sorgliga och svåra nyheter, men i slutändan bryr jag mig inte så mycket om dessa smarta, kapabla människor. De kommer att göra stora saker. Jag är inte heller särskilt orolig för framtiden för hemmaroboten. Det har en långsam start som kan dra ut på tiden, men vi kommer snart att se viktiga framsteg inom artificiell intelligens, navigering och mobilmanipulation som kommer att skapa en ny generation av kapabla hemrobotar.

Förhoppningsvis kommer iRobot, trots sina svårigheter, att fortsätta spela en nyckelroll i den världen.



Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *